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世界木乃伊系列:北智利與大自然競賽的古木乃伊

2018/1/4 — 18:19

首先祝各位讀者,新年快樂!抱歉之前因工作及研究繁忙而未有繼續寫木乃伊系列的文章。於 2018 年,我會繼續這個系列,好讓大家多了解木乃伊與我們現代人生活其實息息相關,好比以下這全世界最古老的上百具木乃伊,正因為氣候變化,隨時化為烏有。

在智利北部,有超過一百具木乃伊。按照考古學家的研究及推斷所得,他們已經有逾七千年歷史。不過因為當地濕度不斷增加,木乃伊開始由乾爽的狀態變成凝膠狀 (gelatinous) 。前年 (2016) ,當地的政府單位更去信至 UNESCO ,希望這地方正式被認可為世界文化遺產。當然,被納入世界文化遺產亦不能減慢甚至停止木乃伊變成凝膠狀,但研究人員希望藉此增加國際間的認知,幫忙尋找方法去防止情況惡化。學者有理由相信這些導致木乃伊開始化成液體的是因為有細菌在木乃伊的皮膚繁殖。

其中一具新克羅木乃伊
Credit: Vivien Standen

其中一具新克羅木乃伊
Credit: Vivien Standen

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自 1990 年代起,約有 300 多具木乃伊發掘於秘魯南部及智利北部的海岸地區,當中包括成年人、小孩、嬰兒等。他們後來鑑定為來自一群名為新克羅人 (Chinchorro people) 的狩獵採集部族。據記載,他們比古埃及人早 2,000 年開始製作木乃伊,他們更不會只限制木乃伊製作為社會地位的象徵。相反,他們會為任何人製作木乃伊,顯示了社會的人同等性及其民主制度。而過去幾千年來木乃伊得以妥善保存,全因他們懂得利用周邊環境,把屍體埋在沙漠的乾沙裡。旁邊的 Atacama 沙漠甚至有地區已經沒有降雨超過 400 年!自上世紀開始,這些木乃伊相繼被挖出並送到當地的研究所以作保存。

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即使存放在智利的博物館中,木乃伊仍有一定程度的降解。
Credit: Vivien Standen

即使存放在智利的博物館中,木乃伊仍有一定程度的降解。
Credit: Vivien Standen

早於 2015 年初,就開始有異常狀況發生。哈佛大學的生物學家 Ralph Mitchell 指出,這種情況從沒有被研究過。從軟組織的分析顯示,木乃伊都被細菌包圍著。不過,都不是古代細菌,反而是會於現今人類身上或皮膚上找到的;這些細菌會以極速分解木乃伊的皮膚甚至任何被保存下來的組織。

不是說木乃伊能永久保存屍體幾千年嘛?為什麼會被分解呢?木乃伊其實只是屍體被存放在極端的環境及氣候,因而減少了水分、空氣、細菌等與屍體接觸,繼而保存下來的成果。也就是說,當一具木乃伊被還原放在一個適合細菌生長的環境(溫暖、濕度適中、不太曬),原本大自然的腐化程序就會再次啟動。同樣,這次於這些木乃伊身上找到的細菌也是,只要有適合的溫度及濕度,他們就會開始在木乃伊上繁殖,並利用其皮膚作為營養。唯一的解決辦法就是把存放木乃伊的地方的溫度及濕度減低,濕度只能維持於百分之四十到六十之間,不然這些微生物就會完全把這些木乃伊完全吞噬。

UNESCO 的申請到今天還沒有消息,但是世界各地及當地的研究人員仍然努力的找尋能夠保存這些木乃伊的方法,希望能與大自然的變化決一高下,保留以前文化遺留下來的產物。

參考資料:

Geggel, L. 2015, March 9. Ancient Chilean Mummies Now Turning into Black Ooze: Here’s Why. LiveScience. Retrieved from: https://www.livescience.com/50090-chinchorro-mummies-chile.html

Karoff, P. 2015, March 9. Saving Chilean mummies from climate change. Harvard School of Engineering and Applied Sciences. Retrieved from: https://www.seas.harvard.edu/news/2015/03/saving-chilean-mummies-from-climate-change

O’ Brien, R. 2016, October 28. Chile seeks help to protect world’s oldest mummies. Reuters. Retrieved from: https://uk.reuters.com/article/us-chile-mummies/chile-seeks-help-to-protect-worlds-oldest-mummies-idUKKCN12R2O4

Science Alert. 2017, December 24. The Oldest Mummies in the World Are Turning into Black Slime. Retrieved from: http://www.sciencealert.com/the-world-s-oldest-mummies-are-turning-into-black-slime-why

 

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