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世界木乃伊系列:立陶宛小孩木乃伊與「天花」的故事

2017/7/4 — 11:03

去歐遊如有機會,很多人都會想去波羅的海 (Baltic) 旅行,感受介乎東歐及北歐之間的另類歐洲風情,波羅的海三小國愛沙尼亞 (Estonia) 、拉脫維亞 (Latvia) 及立陶宛 (Lithuania) 的風景真美得如畫。不過,既然我筆下的當然不會是旅行遊記!

上回提及匈牙利的兩百多具木乃伊因為環境因素而意外地變成了木乃伊,並向我們展述他們當時的病理史及生死觀。同樣這次立陶宛維爾紐斯 (Vilinius) 的 23 具屍體亦因為地下墓室的極端環境被木乃伊化,並向研究人員訴說他們那個年代的流行病狀況,特別是天花病 (smallpox) 的爆發。

其中一具木乃伊
Credit: Kiril Cachovski of the Lithuanian Mummy Project, 2015

其中一具木乃伊
Credit: Kiril Cachovski of the Lithuanian Mummy Project, 2015

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其中一具木仍伊
Credit: Kiril Cachovski of the Lithuanian Mummy Project, 2015

其中一具木仍伊
Credit: Kiril Cachovski of the Lithuanian Mummy Project, 2015

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這 23 具木乃伊本來是百多具被埋葬的屍體的一小部分。由於地下墓園經常恆溫及空氣非常流通,有部分從下葬到木乃伊化中間只相隔很短時間,下葬時的衣物、皮膚及內臟全都還在。 23 具木乃伊當中,有一具約莫兩歲到四歲的小孩,死於正值天花「當紅」時期的十七世紀。

Credit: Kiril Cachovski of the Lithuanian Mummy Project, 2015

Credit: Kiril Cachovski of the Lithuanian Mummy Project, 2015

2016 年一班加拿大的研究人員發表了一份有關於發現於立陶宛小孩木乃伊體內的天花基因。天花作為其中一種歷史上殺人不眨眼的疾病,相傳是來自古埃及。但這個發現有機會推翻整個天花爆發的歷史。既有的歷史研究都指天花病毒應該出現了上數千年。因此,研究人員特別把於維爾紐斯小孩木乃伊上找到的天花病毒基因與今天現存的 40 年代至 70 年代天花病毒樣本比較,發現這些天花病毒樣本的共同祖先於 1588 到 1645 年才出現。這證明,我們一直依賴的歷史紀錄可能只是事實的冰山一角。

Piombini-Mascali 教授其實早於 2012 年開始研究這個項目,去了解於 17 世紀甚至到 19 世紀當地人生活模式及習慣,他們的健康及常見疾病。研究人員發現原來這些埋於這個地下墓園埋葬的都是當時社會中上階級的人。但這種病卻不會選擇社會階層來攻擊,因此當時的患者都是來自不同社會地位的小孩居多。

於 1980 年,在天花奪取了數以千萬計的人命後,世衛宣報天花病毒已正式被撲滅。研究報告的另一位作者,來自悉尼大學 (University of Sydney) 的 Edward Holmes 指出雖然如此但到現在依然不能肯定確實是自什麼時候開始這種病毒出現於人身上,亦不知道來自什麼動物,因為「我們沒有任何歷史標本去跟現在的病毒標本比較 (because we don't have any older historical samples to work with) 。」

最後一宗有記錄在案的天花案例是於 1977 年。一直到現在,人類學家甚至各科學家都不停運用新科技去重組或探討他們病毒的 DNA 排列及利用 CT 影像掃描屍體或木乃伊去理解到底以前的文明及生活是怎樣的。雖然世界上不同地方的木乃伊研都究已經證實了人類曾患有很多不同類型的病理。不過這都是小部分,而我們都必須繼續研究,因為他們必可以為我們未來健康及醫學作為參考及借鏡。

參考資料:

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