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億年尾羽留琥珀 暴龍近親可會飛?

2016/12/9 — 17:32

背景圖片來源: ROYAL SASKATCHEWAN MUSEUM

背景圖片來源: ROYAL SASKATCHEWAN MUSEUM

繼六月於緬甸琥珀中找到古鳥類的有羽毛翅膀結構後,中國地質大學學者邢立達的團隊在同一批琥珀中,發現有 9,900 萬年歷史的一段恐龍尾,當中的椎骨、皮膚、軟組織甚至羽毛都保存良好,有助了解恐龍羽毛構造及演化。

Credit: RSM/ R.C. McKellar

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Credit: RSM/R.C. McKellar

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此前,考古學家從恐龍化石中找到羽毛的蹤跡,以及個別史前羽毛結構,但這些樣本均無法更準確的資訊;是次發現則是迄今考古學界首次找到較為完整的恐龍羽毛結構。研究由國家地理學會贊助,報告亦已刊於期刊 Current Biology

該恐龍尾樣本長 3.7 厘米,表面羽毛為栗啡色,底部則為淺白色;經電腦斷層素描及顯微鏡分析後,發現該恐龍尾應來自白堊紀末期的幼年虛骨龍類 (coelurosaur) ,即包括暴龍以及遠古鳥類的恐龍;樣本中的8節椎骨相信是來自原本 25 節長尾巴的中至尾段。

Credit: Chung-tat Cheung

Credit: Chung-tat Cheung

牠能飛嗎?

樣本的長度以及椎骨形狀,均與史前鳥類尾部只有一段棒狀尾綜骨 (pygostyle) 構造完全不同,所以團隊非常肯定樣本來自恐龍。

而樣本上的羽毛沒有明顯羽軸,只有類似絨毛的羽枝結構,較像現代鳥類的裝飾用羽毛,故此團隊相信這些羽毛只用作保溫、保護色甚或視覺警告訊號,並非作飛行之用。同時,這亦是重要的理據,去支持之前學界所指,羽軸在羽枝等較微細的結構發展成熟才出現的假說。

Credit: Royal Saskatchewan Museum

Credit: Royal Saskatchewan Museum

琥珀原用作珠寶

現時大部份緬甸出產的琥珀,來自北部的胡康河谷。而該地產出的琥珀多數藏有白堊紀的動植物,是全球考古重要的來源。然而該地被克欽獨立軍所控制,琥珀的開採與販賣均不受政府規管;而買家通常來自中國,並將之製成珠寶。

2015 年,邢立達的團隊就於克欽邦首府密支那的黑市市場購入大批琥珀。其中兩塊原被準備製作成吊飾的琥珀,六月被發現有已滅絕反鳥亞綱 (Enantiornithes) 原始鳥類的翅膀。從被切割的痕跡顯示,相信可能有整隻古鳥被困琥珀之內,但已無從稽考。

來源:
National Geographic, First Dinosaur Tail Found Preserved in Amber, 8 December 2016
The Guardian, Dinosaur tail trapped in amber offers insights into feather evolution, 8 December 2016

研究:
Xing, L., McKellar, R.C., Xu, X.Gang Li & et al. (2016). A Feathered Dinosaur Tail with Primitive Plumage Trapped in Mid-Cretaceous Amber. Current Biology. DOI: http://dx.doi.org/10.1016/j.cub.2016.10.008

文/ac

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