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加拿大全新恐龍品種以技術人員名字命名 表揚 7,000 小時開鑒 1.1 億年化石

2017/8/7 — 16:24

圖片來源:皇家提雷爾古生物博物館

圖片來源:皇家提雷爾古生物博物館

約 1.1 億年前的加拿大艾伯塔省北部,一條重約 2,800 磅的結節龍科 (Nodosauridae) 恐龍在一條河流中死亡。這可能在恐龍時代並不罕見。不過,這條結節龍現在成為了有史以來保存得最好的恐龍化石,而牠亦正式被命名為 Borealopelta markmitchelli

B. markmitchelli 是生活於白堊紀中期的草食性結節龍,其保存狀態極為良好——甚至連軟組織與外型都能一一被保留,亦未如中國傷齒龍等的化石一樣被岩土壓平。 B. markmitchelli 於 2011 年被採礦工人 Shawn Funk 在千禧礦場 (Millennium Mine) 使用重型開採工具時意外發現,並在本年五月經已在加拿大皇家提雷爾古生物博物館 (Royal Tyrrell Museum) 展出。上周四 (3.8) ,研究團隊除了將化石正式命名,亦將化石的科學發現於《Current Biology》公佈

化石在 2011 年被發現後,旋即送到皇家提雷爾古生物博物館。館內技術員 Mark Mitchell 花了近 7,000 小時將化石上的其他沙石小心鑿走才被展出,並交由 Caleb Brown 領導的團隊作進一步研究——團隊為了表揚 Mark Mitchell ,結果以他的名字命名這個新恐龍品種。

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Brown 指,很多研究前期的準備通常都由無名英雄所做,是次研究如沒有 Mark Mitchell 的努力, B. markmitchelli 可能永遠不會重見天日。

研究最大發現是找到 B. markmitchelli 盔甲顏色的化學成份。團隊原以為覆蓋化石大部份範圍的一層黑色物質是 B. markmitchelli 的皮膚殘留物,但布里斯託大學古生物學家 Jakob Vinther 從化石橫截面進行取樣分析後,發現 B. markmitchelli 盔甲上有褐黑素 (pheomelanin) ,而下腹則未有這種啡紅色色素,顯示其背部比下腹更為深色。

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化石全貌
Credit: Brown, C.M., Henderson, D.M., Vinther, J. & et al. (2017).

化石全貌
Credit: Brown, C.M., Henderson, D.M., Vinther, J. & et al. (2017).

雖然部份動物有類似的深淺色皮膚,以幫助調節體溫,但其他動物則以類似的皮膚圖案作為保護色;在現代生態系統中,如犀牛等體重超過一噸的陸上哺乳類動物,並不需要這種保護色作為防禦策略,因為牠們皮厚且已有尖角。相比之下,類似大小且有盔甲的 B. markmitchelli 仍需要保護色,其捕獵者必定體型更大,且生態環境比現在更為嚴苛。Vinther 指,他們有証據顯示大型獸腳亞目 (Theropoda) 吞食 B. markmitchelli 以及其他同類有盔甲草食性恐龍。

Credit: 加拿大皇家提雷爾古生物博物館

Credit: 加拿大皇家提雷爾古生物博物館

然而,對於一些專家來說,這份由國家地理學會資助的研究並無提供保護色的必要證據。

美國 Drexel 大學的分子生物學者 Alison Moyer 指,研究並未完全解釋化石的化學成分會否隨著時間變化;團隊發現的黑色薄膜是 B. markmitchelli 皮膚,還是 B. markmitchelli 腐爛時製造的細菌膜殘留物,報告亦未有進一步分析。另外, Moyer 又指,該層黑色薄膜並無延伸到 B. markmitchelli 的下腹,所以她不相信下腹缺乏褐黑素。

更重要是,此前已有多項研究記錄過團隊在報告中確定的薄膜成份與水體沉積物的天然成份一樣,河道亦正是 B. markmitchelli 被石化的地方。故此, Moyer 並不認為結論正確。另一研究軟組織的分子生物學家 Mary Schweitzer 亦同意 Moyer 的看法。不過, Vinther 就指他未有在化石周圍的沙土找到兩位專家所說的沉積物,只有化石皮膚上找到極高濃度的礦物。

另一未有參與研究的古生物學家 Johan Lindgren 指,有機會這些與褐黑素相關的化學物質真的來自恐龍本身,並在石化期間不斷分解。他表示,這個情況再次突出人類在動物軟組織研究上仍有很多未知的領域。

現時 Caleb Brown 的團隊正研究殘留 B. markmitchelli 胃內的植物,另一方面他們亦會再分析其胸骨,因為之前團隊低估了 B. markmitchelli 盔甲厚度,電腦斷層掃描無法完全素描當中組織變化。

來源:
National Geographic, It's Official: Stunning Fossil Is a New Dinosaur Species, 3 August 2017
The Atlantic, A Dinosaur So Well Preserved It Looks Like a Statue, 3 August 2017

報告:

Brown, C.M., Henderson, D.M., Vinther, J. & et al. (2017). An Exceptionally Preserved Three-Dimensional Armored Dinosaur Reveals Insights into Coloration and Cretaceous Predator-Prey Dynamics. Current Biology published online 3 August 2017. doi: 10.1016/j.cub.2017.06.071

文/Alan Chiu 、審核/TC Chow

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