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劫後餘生:白堊紀大滅絕後鳥類極速演化

2017/7/12 — 9:56

背景圖片來源:Derek Keats / flickr

背景圖片來源:Derek Keats / flickr

鳥類是唯一一支恐龍倖存於白堊紀大滅絕,但牠們如何適應劫後新環境並繁衍,學者因一直未有足夠化石証據,無法清楚了解。最新在美國新墨西哥州發現、約有 6,200 萬年歷史的鼠鳥 (Coiiformes) 化石將有助學者了解白堊紀大滅絕後這個關鍵時期的鳥類生態。研究報告已刊在《美國國家科學院院刊 (PNAS) 》。

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貌似鼠類的鼠鳥目是小型鳥類,大小似麻雀,體色以灰、褐為主,分佈於撒哈拉沙漠以南的非洲大陸。

雖然是次發現並非為完整鼠鳥骨架,但研究團隊從當中一些特徵確認化石屬古鼠鳥,例如其最外側腳趾能轉向伸展,輔助牠們在樹上攀爬或抓實樹枝。該化石於新墨西哥州印第安保留地 Navajo lands 發現,團隊相信化石有 6,220—6,250 萬年歷史,並將之命名為 Tsidiiyazhi abini ——在 Navajo 語意即「早晨小鳥」。

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是次發現並非化石型態特別,而是其身處的年代令研究團隊感興趣——這隻古鼠鳥在 6,600 萬年前白堊紀大滅絕後的幾百萬年後出現。此前,考古學家曾懷疑鳥類如哺乳動物和青蛙等物種一樣,在大滅絕後迅速繁衍填補恐龍的生態角色。

由美國考古學家 Daniel Ksepka 團隊將新發掘的鼠鳥化石,結合此前收集的活鳥基因數據,以更新鳥類演化樹。原本的演化樹利用這些數據將鳥類劃成不同分支,但不能確定牠們從何時演化出來。隨著測出新化石的確實年代, Ksepka 的團隊可確定不同鳥類分支何時出現。最終團隊估計九種主要鳥類的祖先,由鼠鳥、貓頭鷹以至鷹等猛禽,都在大滅絕後迅速出現,並只用了 350 萬年分化出更多品種。

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多個學者讚揚團隊的發現,並指該古鳥化石有重要價值,讓學界確認了鳥類同樣在大滅絕後有爆炸性發展。未有參與研究的美國考古學家 Larry Witmer 認為,研究提供新的理由,讓學界重新仔細審視其他包括現有的博物館館藏的古新世化石,尋找當中的現代鳥類特徵,完善鳥類演化樹。

來源:
Science, Tiny fossil reveals what happened to birds after dinosaurs went extinct, 10 July 2017

報告:
Ksepka, D.T., Stidham, T.A. & Williamson, T.E. (2017). Early Paleocene landbird supports rapid phylogenetic and morphological diversification of crown birds after the K–Pg mass extinction. PNAS 2017; published ahead of print 10 July 2017. doi:10.1073/pnas.1700188114

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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