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動物超遠古始祖 袋型海洋生物

2017/2/1 — 16:54

演化學家在化石中發現 5.4 億年前已知最古老人類和不少動物的遠祖——「袋型」海洋生物 Saccorhytus。

Jian Han , 2017

Jian Han , 2017

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Saccorhytus 是橢圓型海洋生物,是至今發現最早期的後口動物。後口動物是動物總門之一,當中包括棘皮動物門、半索動物門和脊索動物門等,而人類亦屬於脊索動物門之下。雖然年代久遠,但化石保存得相當好。研究人員發現 Saccorhytus 身長只有 1.2 毫米,以肉眼觀察只會見如沙粒般的黑點。Saccorhytus 形狀左右對稱,且有一層具彈性的表皮。 Saccorhytus 擁有的大型口部,相信是以吞噬其他生物為生。

除此以外,研究人員亦從 Saccorhytus 表面發現多個「洞口」,可能讓水流通過,作用如鰓一樣。不過,最令研究人員困惑的是,他們未能發現 Saccorhytus 的肛門。演化古生物學家 Simon Convoy Morris 推論若 Saccorhytus 要將廢棄物排出,可能就要從口排出。

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Huang et al., 2017

Huang et al., 2017

Saccorhytus 化石在陝西省發掘,科學家將化石與其他岩石隔開。處理十分繁複,研究人員先後處理了共約 3 噸石灰石才從中找到化石樣本。找到化石樣本後,他們再以電子顯微鏡和電腦斷層掃描 (CT Scan) 化石,以了解其習性和外貌。專家估計 Saccorhytus 出現於以淺海水為主寒武紀初期,牠們可能生活在海床沙堆中。 

以往發現的後口動物大多有 5.1–5.2 億年歷史,比今次發現的 Saccorhytus 遲出現。而當時不少後口生物都已演化為不同「動物門」,極難讓演化古生物學家找出後口動物的真正始祖。研究人員 Degan Shu 指出,Saccorhytus 的發現將令科學家更了解極早期魚類的演化起因和過程。研究人員 Conway Morris 亦認為以現時證據估計,Saccorhytus 很有可能是包括人類的廣大物種始祖,再為動物演化史添加線索。

來源:

Phys.org, Bag-like sea creature was humans' oldest known ancestor, 30 January 2017

Han, J., Conway Morris, S., Ou, Q., Shu, D. & Huang, H. (2017). Meiofaunal deuterostomes from the basal Cambrian of Shaanxi (China), Nature, Published Online. DOI: 10.1038/nature21072

文/eh、審核/ac

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