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卡西尼號的最後任務

2017/9/13 — 9:00

畫家筆下,卡西尼號從土星北半球衝入大氣層的想像圖
Credit: NASA/JPL-Caltech

畫家筆下,卡西尼號從土星北半球衝入大氣層的想像圖
Credit: NASA/JPL-Caltech

經歷了二十年的宇宙航行,美國太空總署的卡西尼號完成具歷史性的探索任務。

2017 年,卡西尼號已經圍繞土星達 13 年之久,它的噴射燃料已經所淨無幾。如果太空總署不把太空船飛向土星,它可能會因為沒有動力,而無法調節方向,最終可能會掉落土星其中兩個月球,包括擁有水源的月亮恩克拉多斯 (Enceladus) 及如同原始地球樣貌的月亮泰坦 (Titan) 。這樣的話,太空船的推進器可能會污染了這些原始地域,所以,太空總署決定讓卡西尼號直衝進巨大的土星去,那麼,就可以確保不會有不受控制的太空船撞向兩個月亮。

卡西尼號於 2017 年 9 月 15 日撞向土星的軌跡,圖中每點之間的間隔為 2 分鐘。
Credit: NASA/JPL-Caltech

卡西尼號於 2017 年 9 月 15 日撞向土星的軌跡,圖中每點之間的間隔為 2 分鐘。
Credit: NASA/JPL-Caltech

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從 2010 年開始,卡西尼號進行了一個七年的計劃,完成了觀察土星及泰坦的季節變化。 2017 年 4 月開始,卡西尼號利用五個月的時間,經歷了 22 次穿越土星光環的任務,並把軌道運轉至撞向土星的方向。這幾個月來,卡西尼號與土星光環的近距離接觸是史無前例的。

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2017 年,卡西尼號曽穿越土星光環 22 次。
Credit: NASA/JPL-Caltech

2017 年,卡西尼號曽穿越土星光環 22 次。
Credit: NASA/JPL-Caltech

2017 年 9 月 15 日,卡西尼號會與土星作最後的接觸,這是人類首次有太空船衝入土星大氣層的任務,卡西尼號會盡量把天線指向地球,在土星大氣層內,把訊息傳回地球至最後一刻。稍後,卡西尼號會被燒著,變成如同一顆燃燒的流星,完成使命。

卡西尼號在最後一刻,仍然是一個驚險的任務。卡西尼號於 1997 年 10 月 15 日,在美國卡納維拉爾角發射升空,兩次飛近金星,再靠地球的引力加速,然後經過小行星帶及木星,於 2004 年 6 月 30 日接近土星。接近土星後,完成了四年的任務,並兩度加長探索的任務時間。

卡西尼號亦帶著一個降落器,稱為維更斯號。維更斯號曾降落泰坦,在厚厚的大氣層下,發現那裏有一個由甲烷所組成的海洋。

雖然卡西尼號完結了它的探索,但是它所帶來有關土星大量的資料,例如;土星的成份、磁場、光環、月亮,相信可為未來的幾十年繼續創造新的發現。

卡西尼號的紀錄
Credit: NASA/Jet Propulsion Laboratory-Caltech

卡西尼號的紀錄
Credit: NASA/Jet Propulsion Laboratory-Caltech

延伸閱讀:
降落泰坦》 (2/2005) 文/蔡錦滔
近看厄庇墨透斯》 (28/7/2017) 文/蔡錦滔
雕刻家和他的作品》 (29/12/2016) 文/蔡錦滔
土星光環之謎》 (5/2007) 文/蔡錦滔

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原刊於星匯點星匯點 Facebook 專頁

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