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卡西尼號:在土星環看見宇宙

2017/5/2 — 9:54

卡西尼號拍攝的土星 (NASA)

卡西尼號拍攝的土星 (NASA)

To boldly go where no man has gone before. – Star Trek

卡西尼號穿越土星與土星環之間時拍攝的土星表面大氣情況,可見一巨型風暴。
Image courtesy of NASA.

卡西尼號穿越土星與土星環之間時拍攝的土星表面大氣情況,可見一巨型風暴。
Image courtesy of NASA.

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地球時間 2017 年 4 月 26 日,環繞土星運行的卡西尼太空深測器,勇敢到達前人未境之地,穿越了土星與土星環之間。

這次俯衝,展開了卡西尼號最後任務的序幕。接下來幾個月,卡西尼號每六日都會俯衝土星與土星環之間一次。 2017 年 9 月 15 日,卡西尼號就會直接衝進土星大氣層,完成長達 20 年的任務。卡西尼號將會沿途收集土星數據,即時傳送回地球,直至土星大氣將卡西尼號壓碎一刻。

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1997 年 10 月 15 日升空的卡西尼號曾兩度探訪金星,借助金星重力使出天體力學絕技「重力助推」,金星重力就好像彈弓把卡西尼號彈射飛向外太陽系。然後它又掠過月球和地球、小行星 2685 以及木星,然後於 2004 年 7 月 1 日進入環繞土星軌道。

卡西尼號拍攝的土星環。
Image courtesy of NASA.

卡西尼號拍攝的土星環。
Image courtesy of NASA.

卡西尼號並非隻身探險,它身上帶著另一個探測器惠更斯號。 2004 年 12 月 25 日,惠更斯號與卡西尼號分離,並於 2005 年 1 月 14 日成功降落土衛六泰坦。惠更斯號把泰坦上拍攝的影像和所有科學數據傳送上卡西尼號,然後由卡西尼號傳回地球。這是史上首次降落於外太陽系天體的任務。

公元 1655 年,荷蘭天文學家克里斯蒂安・惠更斯 (Christiaan Huygens, 1629-1695) 提出,伽利略在 1610 年觀察到的土星「耳朵」其實是個環。惠更斯使用自製的折射望遠鏡發現了泰坦,繼伽利略發現木星衛星後首次觀察到其他行星的衛星。

1671 年,法國天文學家喬凡尼・卡西尼 (Giovanni Domenico Cassini, 1625-1712) 發現了土衛三、土衛四、土衛五和土衛八。卡西尼也發現了土星環的一條主要縫隙,現在我們稱之為卡西尼環縫。因為卡西尼和惠更斯對土星的觀察和研究貢獻,他們成為了土星天文研究的代名詞。

卡西尼號拍攝的土星全貌照片 "The Day The Earth Smiled" 。右下角的一點,就是地球。那天,卡西尼號拍下了地球的微笑。
Image courtesy of NASA.

卡西尼號拍攝的土星全貌照片 "The Day The Earth Smiled" 。右下角的一點,就是地球。那天,卡西尼號拍下了地球的微笑。
Image courtesy of NASA.

過去20年,卡西尼號收集了非常豐富的科學數據,使人類眼界大開。透過卡西尼號的眼睛,我們發現了土星 7 個新衛星,更親眼目睹一個新衛星正在土星環之中形成;我們看見了泰坦上的液態烷河流;我們看見了 30 年一次的土星巨型風暴「大白班」狂暴地釋放輻射;我們看見土星極地的六邊型旋渦;我們發現土衛二南極地底可能有液態水海洋存在。還有更多、更多。

人類從 12 億公里外看見了地球,看見了我們自己。看見了人類在廣闊宇宙裡如何渺小、探索宇宙的夢想又如何偉大。

謝謝大家/那麼守時/來到這兒
我在土星的演唱會/現在開始
只要讓我在/土星環的基地
看你/看你/看到你
——《土星環》

謝謝您們,卡西尼號、惠更斯號,再見了。

卡西尼號最後任務的軌道。
Image courtesy of NASA.

卡西尼號最後任務的軌道。
Image courtesy of NASA.

延伸閱讀: NASA 卡西尼號最後任務網頁

原刊於作者博客作者 Facebook 專頁

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