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新微型原始反鳥化石 或助了解鳥類演化發展

2018/3/6 — 16:16

反鳥亞綱 (Enantiornithes) 在白堊紀比現化鳥類更多樣化,卻在 6600 萬年左右與恐龍一起被滅絕,其滅絕原因未明。而最新發現的微型反鳥亞綱雛鳥化石,或可讓人類更了解初期鳥類的結構發展與生活習慣。研究現已刊於《科學報告》

該反鳥亞綱雛鳥化石於西班牙中部城市昆卡的 Las Hoyas 濕地遺址發現,全長不足 5 厘米,比成人手指尾長度更短,相信有 1.27 億年歷史,屬白堊紀早期生物。由曼徹斯特大學古代生命跨學科中心 (ICAL) 高級研究員 Fabien Knoll 領導的團隊估計,該雛鳥在生時應只有約 85 克,並在出生後不久死亡。

新發現反鳥亞綱雛鳥意想圖
Credit: Raúl Martín

新發現反鳥亞綱雛鳥意想圖
Credit: Raúl Martín

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而化石最特別之處正是該雛鳥處於重要的成骨作用 (ossification) 階段。Knoll 指,反鳥亞綱在生物演化上極具多樣性,因此出現了不同孵化策略以及生長速度,分析化石將可讓團隊知道該物種孵化後的骨骼結構與發展,並了解該反鳥亞綱能否飛行以及是否需要父母餵哺。不過團隊未有將樣本評為新物種,又或公佈其所屬反鳥亞綱品種。

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團隊利用同步幅射技術,將化石的微結構非常仔細地呈現於人類眼前。團隊發現,該雛鳥樣本胸骨大部份仍是軟骨,並未有在死前發展成堅硬骨頭,換言之雛鳥並未有飛行能力。另外,是次研究觀察到的骨化模式與其他之前發現的一些反鳥亞綱雛鳥截然不同,顯示這支已滅絕古代鳥類的成長策略可能比以前想像的更加多樣化。

西班牙出土的反鳥亞綱雛鳥化石
Credit: Knoll, F. & et al. (2018).

西班牙出土的反鳥亞綱雛鳥化石
Credit: Knoll, F. & et al. (2018).

不過團隊強調,缺乏硬骨並不一定等於雛鳥如現代的愛情鸚鵡一樣,屬於晚熟 (altricial) 鳥類須過度依賴父母的照顧和餵養;其他鳥類如雞則被稱為早熟 (precocial) 鳥類,牠們高度獨立能在孵後有較高自理能力,但沒有飛行能力。而早或晚熟並非只有黑與白,而是一個光譜,因此團隊表示很難界定滅絕鳥類到底在光譜的哪一端。

來源:
Science Daily, 127-million-year-old baby bird fossil sheds light on avian evolution, 5 March 2018

報告:
Knoll, F., Chiappe, L.M., Sanchez, S. & et al. (2018). A diminutive perinate European Enantiornithes reveals an asynchronous ossification pattern in early birds. Nature Communications volume 9, Article number: 937(2018). doi:10.1038/s41467-018-03295-9

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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