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日本專屬經濟區發現大量稀土金屬 蘊藏量之多可「半無限向全球供應」

2018/4/16 — 12:51

釔、鏑、銪與鋱,圖片來源:維基百科

釔、鏑、銪與鋱,圖片來源:維基百科

隨著科技產品與電動車的興起,各國更需要稀土金屬 (rare-earth mineral) 製造這些產品。上周,一份刊於《科學報告》的日本研究指,日本最東端珊瑚島南鳥島周邊海底大規模稀土金屬礦,部份元素更可供應約 780 年,團隊形容金屬礦蘊藏量之多可「半無限向全球供應」。

稀土金屬是指包括釔 (yttrium)鏑 (dysprosium)銪 (europium)鋱 (terbium) 等十七種金屬。根據美國地質調查局,雖然名字有稀有之意,但實際上在地殼中廣泛存在,只是並不平均分佈於全球。現時中國為全球最大稀土金屬生產國,並蘊藏約全球 23% 的稀土金屬。不過,自 2010 年起中國已嚴格管理這些金屬出口,令價格上升 10% ;其後在美國向世貿提出訴訟,中國才被逼稍為放寬管制。尤其全球只有數個有經濟效益的開採地,在需求強勁下稀土金屬依然高企。

日本作為其中一個主要電子產品生產國,又與中國不時有領海爭拗,該國一直在國內尋找稀土金屬,以擺脫依賴中國供應局面。

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該研究由早稻田大學環境資源工業系助理教授高谷雄太郎領導,團隊於距離東京 1,850 公里的南鳥島周邊海底發現約有 1,600 萬噸的稀土金屬礦。其中釔、鏑、銪與鋱的蘊藏量分別可滿足全球需求達 780 、730 、 620 與 400 年,團隊在報告中指「可半無限向全球供應這些金屬」。

南鳥島位置
via wikipedia

南鳥島位置
via wikipedia

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稀土金屬可透過火山活動形成,但地球上大部份的許多稀土金屬最初是在地球出現之前的超新星爆炸時構成。而當地球形成時,這些礦物被推到地幔中最深的部分。隨著地殻活動將部份地幔轉移,稀土被推上較近地表位置;經歷以億年計的風化過程,這些含稀土金屬的岩石最終變成沉積泥土的一部份,並遍佈全世界的地表之中。

雖然新發現的金屬礦在日本專屬經濟區發現,並無主權爭議問題,但高谷指需要更多研究尋找開探當地稀土金屬礦最便宜的方法,並希望探討政府與民間企業合作開採的可行性。

來源:
Science Alert, Japan Just Found a Huge Rare-Earth Mineral Deposit That Can Supply The World For Centuries, 16 April 2018

報告:
Takaya, Y., Yasukawa, K., Kawasaki, T. & et al. (2018). The tremendous potential of deep-sea mud as a source of rare-earth elements. Scientific Reports volume 8, Article number: 5763(2018). doi: 10.1038/s41598-018-23948-5

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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