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牙齒裡同位素分佈 揭史前袋熊每年大遷徙

2017/9/28 — 15:57

考古學家分析化石牙齒後發現,身型與犀牛相若的袋熊祖先在 30 萬年前會每年來回遷徙更新世澳洲至新畿內亞。

自冰河時期起,全球都出現不少大型「奇怪」動物,澳洲大陸更孕育出不同有袋動物,以及科莫多龍近親等。其中一種最大型的動物為雙門齒獸 (Diprotodon),身高達 1.8 米,而重量則為 3,000 公斤。

考古學家發現雙門齒獸牙齒會不斷生長,而當牠們喝水或進食時微量元素、碳、氧和其他從食物而來的物質會融合到牙齒之中。研究人員認為如果牙齒上物質同位素有差異,亦即代表雙門齒獸曾經走動到不同環境生活。

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史前袋熊,圖片來源:維基百科

史前袋熊,圖片來源:維基百科

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為了解雙門齒獸的生活,研究人員從雙門齒獸 30 厘米長的門牙上,利用放射性年代測定技術確認有 30 萬年歷史。其後,研究人員再從牙齒上每隔一小段中鑽出樣本分析。他們發現同位素除了有規律地出現「季節性改變」外,還發現來自不同地方的同位素,由此估計雙門齒獸每年會因應氣候、食物和降雨改變而遷徙約 200 公里。

現代袋熊,圖片來源:維基百科

現代袋熊,圖片來源:維基百科

雖然現代紅袋鼠都會為食物到處遷移,但其移動方向較為隨機,不是有規律的遷徙行為。因此雙門齒獸有機會是由古至今第一種有遷徙行為的有袋動物。未有參與研究的同位素地球化學家 Henry Fricke 和《科學》表示:「動物死亡地方不一定讓你知道他生前生活的地方。今次研究正好展示出可以地球化學技術,從化石了解生物習性。」 

來源:
Science, Giant wombatlike creatures migrated across Australia 300,000 years ago, 26 September 2017

報告:
Price, G.J., Ferguson, K.J., Webb, G.E., Feng, Y., Higgins, P., Nguyen, A.D., ... & Louys, J. (2017). Seasonal migration of marsupial megafauna in Pleistocene Sahul (Australia–New Guinea). Proceedings of the Royal Society B, Published Online. DOI: 10.1098/rspb.2017.0785

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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