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尼安德特人童年成長速度或與現代智人相近 為大腦發展奠基

2017/9/25 — 14:19

一直以來,古人類學家都以為智人近親尼安德特人長得快、死得快,但最新刊於《科學》的報告分析一具尼安德特男孩骸骨後指,人類並非唯一有較長童年的人族;尼安德特人或許如人類一樣,需要較長時間有足夠時間發展更大的大腦。

人類早已知道,智人比黑猩猩用多一倍時間達到成年,即使是同為人屬的直立人 (H. erectus) 也比現代人類生長得快,所以我們為何以及何時演化出這種延遲繁殖的能力?

早前於摩洛哥 Jebel Irhoud 發現、約有 30 萬年歷史的最早已知現代智人骸骨顯示,他們已比黑猩猩、直立人等需較長時間成長。現時主流說法認為,要發展出更大的腦部,在代謝層面上代價高昂,故此人類以延遲繁殖交換。這樣亦令母親在誕下新生嬰時,較強壯並有足夠能量餵哺嬰孩。

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早年曾有研究指,尼人恆齒比我們長得快而且更早出現,認為尼安德特人比現代智人早數年達到成年,而現代人類的長童年是獨特的。不過,去年一份分析 15 個尼人頭骨的研究則認為,尼人與現代智人的頭骨生長速度有相似模式,相信尼人也有較長的童年。另外,尼人大腦容量平均比現代智人大,與現代人類有近似成長速度較為合理。

而是次由西班牙學者 Antonio Rosas 領導的研究,則集中研究於西班牙西北 El Sidrón 發現、有 4.9 萬年歷史的尼人男孩骸骨。該骸骨被命名為 El Sidrón J1 ,連同 7 成人、5 青年尼人骸骨一起發現,是罕見較為完整的幼年骸骨,可讓團隊對比身體與頭骨成長率,了解尼人整體成長與現代人有什麼分別。

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團隊首先以 El Sidrón J1 的其中一隻臼齒估算其年齡約為 7 歲 7 個月大;從其骨架來看則應有 26 公斤、高 1.11 米,死前無患什何疾病,而且非常壯健,但骨上有被刮的痕跡,有機會是被其他洞穴內的尼人殺死吃掉。其後,團隊以電腦斷層掃描分析骸骨六個主要部份包括頭骨、脊椎、手腕、膝頭等的鈣化程度,發現 El Sidrón J1 的四肢成熟速度與同齡現今兒童一樣。

Credit: Paleoanthropology Group MNCNCSIC

Credit: Paleoanthropology Group MNCNCSIC

不過,與相近歲數的現代兒童不同, El Sidrón J1 脊椎中間仍未完全融合,其頭骨後方生長速度也顯示大腦仍在發展,只達成年尼人平均大腦大小的 87.5% ——同齡的現代兒童大腦已達成人的 95% 大小。團隊認為從這些數據雖然顯示,尼人與現代智人有細微的成長差別,但尼人也是有較長童年的人族。

其他古人類學家就質疑,研究只用一副骸骨就得出這個結論是言之尚早,因為各人的身體與頭部都以不同速度發展, El Sidrón J1 有機會是腦容量較少的尼人。 Rosas 的團隊已向俄羅斯一團隊交涉,看是否能交換另一副尼人孩童骸骨作進一步分析。

來源:
Science, Neandertals, like humans, may have had long childhoods, 21 September 2017
Phys.org, Neanderthal boy's skull grew like a human child's: study, 21 September 2017

報告:
Rosas, A., Ríos, L. & et al. (2017). The growth pattern of Neandertals, reconstructed from a juvenile skeleton from El Sidrón (Spain). Science 22 Sep 2017: Vol. 357, Issue 6357, pp. 1282-1287. DOI: 10.1126/science.aan6463

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

 

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