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生物學揭秘:85 歲勝廿歲 馬拉松不老之迷

2017/1/24 — 18:39

去年 10 月 16 日,85 歲高齡跑手 Ed Whitlock 以 3 小時 56 分 34 秒的成績完成多倫多海港馬拉松賽程,破紀錄成為四小時內完成比賽的最老跑手。

Ed Whitlock 沒有最新的運動鞋,也沒有教練指導。《紐約時報》記者在專訪中得知,一直陪著他跑的,是一對有 15 年歷史的跑鞋,與一件穿了 20 多年的汗衫。跟不少跑手不同,Whitlock 沒有特別餐單,沒有紀錄自己的心跳和跑步,更沒有做負重訓練。 Whitlock 的故事令科學家感好奇——這位八十多歲的老人有甚麼秘密?

年紀大 身不老

麥基爾大學研究人員在 2012 年邀請 Ed Whitlock 參與研究,其中一項測試就是找出 Whitlock 的最大攝氧量 (VO2 max) 。 VO2 測試可以幫助判斷到有氧作業能量和心肺耐力。挪威單車手 Oskar Svendsen 的 VO2 是全球最高,達每分鐘每公斤 97.5 mL 。有份測試替 Whitlock 的運動生理學家 Russell Hepple ,竟量度到 Whilock 的 VO2 max 達每分鐘每公斤 54 mL,相等於一個 20 多歲的業餘運動員。 除了測量 VO2 Max 外,研究人員亦檢測 Whitlock 的肌肉組織,他的肌肉退化問題也比同齡老人好得多。

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「我相信任何人都可以做得比自己想像好。」Ed Whitlock 對《紐時》記者講及自己的跑步經。「只要你夠『蠢』去試就可做到。」「夠蠢」去做運動,去挑戰自己是 Whitlock 的保健心得,而運動對身體有益也是「常識」,但問題不止於此。研究一直指出運動不足會增加患上不同疾病風險;而科學家普編認為運動可以減少體內脂肪、改善心肺功能和維持肌肉質量等。年紀增加自不然會增加患上疾病機會,運動可能是「救命符」;但當中機制仍未被科學家解開。

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分子生物學:運動可保健康

不只是 Ed Whitlock 的經驗,其他科研結果亦提出更多運動有益健康的證據。Garvan Institue of Medical Research 研究人員 Mark. A. Febbraio 認為,要解答運動的奧秘,就要用到分子生物學。他引述去年 (2016) 四項分子生物學研究,從「分子生物學」中找出支持做運動有益的證據。他指出,身體在運動時會釋放出不同的蛋白質、肽 (peptide)、酶 (enzyme) 和代謝物,或者會影響身體部位,並有保護作用——令人體保持健康。

就以記憶為例,老年人記憶力衰退機會偏高,運動可能就是保護記憶力的一道「防線」。美國國家老化研究所檢測老鼠、猴子及人類時發現,肌肉會在運動時釋出組織蛋白酶 B (Cathepsin B) 。而人體組織蛋白酶 B 血漿水平似乎與健康及記憶力有關。換句話說,運動時產生的組織蛋白酶 B,或有助減少患上失憶機會。除記憶力外,另一個研究亦從有運動的老鼠發現,5 種體內癌腫瘤組織可減少 60% 增生和出現機會。研究人員相信,腫瘤受控原因是源自運動時釋出的 IL-6 和腎上腺素。 IL-6 和腎上腺素可令體內自然殺傷細胞 (NK cell) 轉移和抑制腫瘤生長;也就是說癌症病人可以通過運動增加療程成功機會。

不僅是對處理腫瘤和失憶有幫助,運動也有機會改善肥胖和整體健康問題。Febbraio 提出,研究人員 Mera 發現骨骼會在運動時釋出骨鈣素。骨鈣素不只令會增加肌肉內的葡萄糖攝取,更會釋出 IL-6 來增加肝臟和體內組織的新陳代謝和和脂肪酸供應。視力問題亦有機會可藉運動改善。另一研究曾發現,運動可以增加腦源性神經營養因素 (BDNF) 和 AMP 激活蛋白激酵素 (AMPK) 產生,並由此增加對視覺神經的保護,減少受損。

永不停止 繼續跑下去

由 1975 年開始跑步的 Ed Witlock 沒有因年紀漸長而放棄跑步。他甚至對《紐時》記者笑言:「再看看我 90 歲會不會再跑;你永不知道自己是否已跑完最後一次。」雖然去年四個研究未必跟 Ed Whitlock 的身體有直接關係,或者他的超卓表現會否與其他潛在原因有關。但可以肯定的是,現時越來越多科學證據支持運動有助保持身體健康,甚至幫助治療疾病的說法——或者有一天,科學家可真正宣佈:「運動真的可被視為藥物 (Exercise as Medicine) 」。 

來源:

Mark A. Febbraio. (2017). Health benefits of exercise — more than meets the eye!. Nature Reviews Endocrinology, 13, 72–74. Published Online. DOI: 10.1038/nrendo.2016.218

New York Times, 85-Year-Old Marathoner Is So Fast That Even Scientists Marvel, 26 December 2016

文/eh、審核/ac

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