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紐西蘭沙灘發現史前巨型企鵝 重 100 公斤、身長 1.77 米

2017/12/14 — 12:45

背景圖片來源: Batman Returns 劇照

背景圖片來源: Batman Returns 劇照

企鵝身型笨絀人見人愛,即使現今最大型的皇帝企鵝最高只有 1.2 米、重 46 公斤。然而,史前的企鵝比這更高大。有研究團隊於紐西蘭發現史前企鵝骸骨,高度相信有 1.77 米,相當於一個普通成人高度,並且有至少 5,500 萬年歷史,是迄今最古老的企鵝化石。研究現已刊於《自然 — 通訊》

企鵝最早相信於白堊紀大滅絕後出現,並由會飛的雀鳥演化而成。牠們不再飛後,變得體型龐大,進佔原由恐龍與巨型海洋爬行類生物的食物鏈頂層位置。不過是次發現的史前企鵝並非唯一一種巨型的企鵝。 2014 年,有團隊曾在南極發現到更巨型、有 3,700 萬年歷史的卡氏古冠企鵝 (Palaeeudyptes klekowskii) ,牠們由喙到腳的身高已達 2 米,可見現代企鵝祖先均為體型龐大的雀鳥。

是次研究的企鵝骸骨,其實早在逾十年前已在紐西蘭南島 Hampden 沙灘被發現,但由於其岩層過硬無法開鑿,到最近才成功取出。這副約有 5,500-6,000 萬年歷史的骸骨尚算完整,包括有翼、胸、脊椎與股骨。從骨的構造估計,這隻巨型企鵝約有 1.77 米、重 101 公斤。團隊將之命名為 Kumimanu biceae ,前半部份來自紐西蘭毛利人語的 Kumi ,意即「巨型神話怪物」,名字後半部份則為紀念團隊高級研究員 Alan Tennyson 母親 Beatrice Tennyson (Bice) 。

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紐西蘭南島 Hampden 沙灘發現的企鵝骸骨
Mayr, G. et al. (2017). Nature Communications.

紐西蘭南島 Hampden 沙灘發現的企鵝骸骨
Mayr, G. et al. (2017). Nature Communications.

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團隊估計, K. biceae 毛色是啡白色,其喙、體型也較現今企鵝修長,有機會曾在亞熱帶水域與鯊魚、海龜等共同生活過。不過,後來在 2,000 萬年前齒鯨、海豹等大型海洋生物相繼出現, K. biceae 這類巨型企鵝就開始消失。學界未知當中互動關係,但相信是齒鯨、海豹等與巨型企鵝競爭食物與棲所,而令後者滅絕,剩餘的企鵝群族則變得較為小型,繼續生存至今。

Kumimanu biceae 意想圖
Credit: G. Mayr / Senckenberg Research Institute

Kumimanu biceae 意想圖
Credit: G. Mayr / Senckenberg Research Institute

來源:
Science, Ancient penguins may have weighed more than 100 kilograms, been as tall as a human, 12 December 2017
The Guardian, Fossil hunters find bones of human-sized penguin on New Zealand beach, 12 December 2017

報告:
Mayr, G., Scofield, R.P. & et al. (2017). A Paleocene penguin from New Zealand substantiates multiple origins of gigantism in fossil Sphenisciformes. Nature Communications 8, Article number: 1927 (2017). doi:10.1038/s41467-017-01959-6

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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