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【緬甸琥珀】四樣本現白堊紀蛙類化石 證早期蛙類已棲息熱帶雨林

2018/6/15 — 14:27

有什麼動物居於熱帶雨林?青蛙肯定會是其中一個答案。然而,人類一直未有太多化石證據證明,早期蛙類與現代蛙類一樣居住在環境相似的棲息地。這是因為蛙類向來體型小、骨質較低,加上熱帶雨林的氣候難以將之保存。也因為如此,現時最古老的蛙類化石均是體型較大的,而且來自較乾旱地區。

不過最新刊於《科學報告 (Scientific Reports) 》的研究,分析了 4 個來自緬北琥珀,發現當中藏有 9,900 萬年前白堊紀時代蛙類化石,同時內藏一未能確認的甲蟲,或可讓學者理解當時的熱帶生態系統。這批琥珀除了是 4 個早期直接考古證據之一,證實蛙類棲息於濕潤的熱帶雨林地區,亦是現今藏有最古老蛙類的琥珀。

Credit: Xing, L. & et al. (2018).

Credit: Xing, L. & et al. (2018).

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Credit: 中國地質大學

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蛙類早已有 2 億年歷史,但此前最古老的樣本分別來自多米尼加與墨西哥,大概只有 4,000 萬與 2,500 萬年歷史。領導研究的佛羅里達州自然歷史博物館爬蟲類副策展人 David Blackburn 指,從未見過白堊紀時代蛙類化石,新發現的 Electrorana limoae 體型小又保存到大部份骨骼結構,是非常特別的樣本。

而更令人驚喜的是,這 4 塊琥珀保存到生態境況,當中的甲蟲很大可能是 E. limoae 的大餐;從中我們亦可以知道當時的熱帶生態系統,除了有恐龍之外,其他都與現代大同小異。

研究中最主要一塊琥珀,藏有身長約 1 吋的 E. limoae ,相信仍未完全成熟,屬年幼階段。頭部、前肢、部份後肢及脊骨都被保存下來,同時內藏一未能確認的甲蟲。另外三塊則有蛙類部份前肢及足印,以及其他較細小的蟻、蕨類等動植物被保存。

爬蟲學家一直都以蛙類的骨結構,辨別各品種的關係。不過,由於 E. limoae 仍屬年幼階段,加上部份如盆骨、內耳結構缺失,無法從其形態辨別其與現今蛙類的演化關係。就樣本上的結構, Blackburn 認為 E. limoae 與現代鈴蟾屬 (Bombina) 和產婆蟾 (Alytes) 有關係,但後者主要居於歐洲、較乾旱的地區,而非熱帶雨林。

是次研究的四塊琥珀
Credit: Xing, L., et al. (2018).

是次研究的四塊琥珀
Credit: Xing, L., et al. (2018).

Blackburn 一直搜集現今與古代已滅絕蛙類的電腦素描,期望可疏理蛙類演化關係。隨著是次發現,他期待未來有更多類似的發現。

現時大部份緬甸出產的琥珀,均來自緬北克欽邦胡康河谷。該地產出的琥珀多數藏有白堊紀的動植物,是全球考古重要來源。然而胡康河谷被克欽獨立軍所控制,琥珀的開採與販賣均不受政府規管,學界相信很多含未見過生物的琥珀已落入私人收藏家手中。

來源:
University of Florida News, Amber fossils provide oldest evidence of frogs in wet, tropical forests, 14 June 2018

報告:
Xing, L., Stanley, E.L., Bai, M. & et al. (2018). The earliest direct evidence of frogs in wet tropical forests from Cretaceous Burmese amber. Scientific Reports volume 8, Article number: 8770 (2018). DOI: 10.1038/s41598-018-26848-w 

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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