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航行者一號後備推進器沉睡 37 年後再啟動 料延長探測器壽命 2–3 年

2017/12/4 — 14:17

Voyager 1 / NASA

Voyager 1 / NASA

舊車不開幾十年可能連起動都有困難,要重新啟動已在太空航行 40 年的航行者一號 (Voyager 1) 的推進器就更加困難。

航行者一號自 1977 年 9 月 5 日發射起,至今已有 40 年 2 個月之久,更是首個離開太陽系,且仍然運作的人造探測器。然而, 2014 年 NASA 科學家發現原本操控航行者一號的高度控制推進器開始失效。推進器需噴出更多氣體,才可以給予足夠能量讓航行者一號修正航道,將天線對準地球接收器。

航行者飛行隊伍,聯同噴射推進實驗室研究人員分析各種可行解決方法後。經過多番討論和研究,他們最終決定嘗試重新啟動「已沉睡 37 年」的後備推進器,拯救航行者一號。這 4 組後備推進器原用作修正飛越任務的航道,對上一次啟動已是 37 年前的飛越土星任務。

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重啟航行者一號推進器並不容易。首先,探測器飛行人員需從舊資料中找回控制航行者一號的軟件,並測試其功能。另外,原本高度控制推進器可每毫秒噴出氣體以微調航道,但後備推進器則是長時間噴氣,可在飛越任務時修正航道時使用。

航行者一號工程師在上月 28 日嘗試重新啟動 4 組後備推進器,並測試其 10 毫秒氣體噴射功能。由於探測器與地球相距甚遠,隊伍需等待足足 19 小時 35 分鐘後,才知道後備推進器運作正常,而且功能與高度控制推進器一樣。航行者一號飛行人員計劃在明年 1 月以後備推進器取代原本的啟動器。航行者一號項目經理 Suzanne Dodd 指出,成功重啟後備探測器,意味至少可延長航行者壽命 2–3 年。

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不過後備推進器仍有「退役」的一天。每組推進器均需要加熱器運作,且會耗用機內能源。當能源耗盡,航行者一號就會重新採用高度控制推進器修正航道。

航行者一號的姐妹探測器航行者二號 (Voyager 2) 亦即將離開太陽系。雖然航行者二號上的推進器未有故障跡象,但飛行隊伍也可能會嘗試測試機上後備推進器。 

原文:
Phys.org, Voyager 1 fires up thrusters after 37 years, 2 December 2017

文/Edward Ho

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