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重檢百年前出土人類牙齒 現代智人或早二萬年到達東南亞

2017/8/11 — 18:23

Credit: Tanya Smith and Rokus Awe Due

Credit: Tanya Smith and Rokus Awe Due

19 世紀末,荷蘭古人類學家 Eugène Dubois 因發現爪哇猿人是最早的直立人 (Homo erectus) 而聲名大噪,但他未有滿足於此繼續在印尼多個洞穴尋找更多古人類化石,其中有兩顆人類牙齒卻不知什麼原因被冷落,無人處理、研究過。

直到 100 多年後的 2008 年,澳洲麥覺理大學 (Macquarie University) 地質年代學家 Kira Westaway 的團隊才開始重新研究這兩顆牙齒。

首先,團隊要知道牙齒實際上來自哪裡。不過, Eugène Dubois 的記事簿上只草草畫上簡易地圖與洞穴外貌,團隊花了大量時間才找到兩顆牙齒其實來自印尼西蘇門塔臘 Lida Ajer 洞。

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然後,團隊以顯微斷層掃描技術了解牙齒琺瑯質厚度以及以熱螢光測年法檢測牙齒附近岩石的礦物質最後被陽光照射的時間。團隊總結牙齒應有 7.3 萬年歷史;熱螢光測年法則顯示泥土與岩石有 6.3-7.3 萬年歷史。

此前的研究有指,現代智人出走非洲,大約在 5 萬年或更早時間來到東南亞,但一直沒有直接証據証明,只能靠在澳洲發現的 6.5 萬年前化石推斷年期。而 Wesetaway 團隊的發現則顯示,現代智人比之前所想早兩萬年到達東南亞;雖然新發現的智人與被稱為 「哈比人」的佛羅勒斯人 (Homo floresiensis) 同期出現於印尼群島,但 Westaway 相信蘇門塔臘與佛羅勒斯島之間的水流太急,兩批人類根本未有互相接觸。報告已刊於《自然》

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團隊認為發現是個重要証據顯示東南亞智人在智力、技術上相當先進,因為智人向來都住在大草原,印尼雨林地區相對環境較為嚴峻,不宜居住外捕獵也較為困難。另外,研究結果亦可提供線索了解人類祖先何時已遍佈全球以及其遷移路線。

德國普朗克人類歷史科學研究所的古生物學家 Patrick Roberts 則認為,研究所說智人曾於雨林居住一說未有太大說服力,因為在遺址附近的動物化石未有人類殺害痕跡。不過,他指研究仍顯出熱帶生態對人類擴張提供重要資源,而且人類適應力非常高——又或者是這種能力智人成為唯一現存人族成員。

來源:
Science, Modern humans were in Southeast Asia 20,000 years earlier than thought, ancient teeth reveal, 9 August 2017
Science Daily, Arrival of modern humans in Southeast Asia questioned, 10 August 2017

報告:

Westaway, K.E., Louys, J., Norwood, M.J., & et al. (2017). An early modern human presence in Sumatra 73,000–63,000 years ago. Nature published online 9 August 2017. doi:10.1038/nature23452

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

 

 

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