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阿根廷牧場泰坦巨龍 長度逾三輛巴士 迄今已出土最大型恐龍

2017/8/9 — 18:07

2013 年阿根廷老牧羊人 Aureliano Hernandez 在打工的牧場看到一塊突出地面的疑似化石,並通知牧場主人 Mayo 家族。由於政府對化石發現有嚴格規管, Mayo 家族立刻聯絡當地考古學家。不過,當考古學家來到時。 Hernandez 已與世長辭,無法見証自己找到的化石原來有可能屬於世上最大型陸上生物。

Hernandez 所看到的化石是一塊長約 2.4 米的巨型脛骨,足足花了 Egidio Feruglio 古生物博物館的考古團隊兩星期時間才完全發掘出土,並明顯屬於長頸巨龍蜥腳下目 (Sauropoda)

其中一塊巨型脛骨
圖片取自 Egidio Feruglio 古生物博物館網頁

其中一塊巨型脛骨
圖片取自 Egidio Feruglio 古生物博物館網頁

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其後團隊亦多次回到牧場進行考古工作,起出超過二百塊包括脊椎與胸骨、屬於至少六個個體的化石;而為了感謝 Mayo 家族多次容許團隊到牧場打攪他們,發現的巨龍品種被命名為 Patagotitan mayorum

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化石發現現場
Credit: A. Otero

化石發現現場
Credit: A. Otero

經深入檢驗後,主導研究的 Luis Carballido 與 Diego Pol 相信 P. mayorum 生活於 1.01 億年白堊紀時代,屬於泰坦巨龍類 (titanosaur) ——一群最後才被滅絕的蜥腳下目。第一塊起出的脛骨原主人重量約為 69 噸;由鼻尖到尾部應長至少 35 米,長度相當於七隻大象或多過三輛巴士,比之前所發現的腕龍與現今藍鯨還要至少長 5 米,是迄今所發現體型最大的恐龍。研究現已刊於《皇家學會報告 B》。

Egidio Feruglio 古生物博物館此前製作的 Patagotitan mayorum 1:1 模型。
Credit: Egidio Feruglio 古生物博物館 Facebook

Egidio Feruglio 古生物博物館此前製作的 Patagotitan mayorum 1:1 模型。
Credit: Egidio Feruglio 古生物博物館 Facebook

更重要的是,這六個個體均仍處於成長期,牠們可能在成熟期還會更長更重。不過, Carballido 認為這六條 P. mayorum 在不同時期死去,至於為何都在此處死去則尚未明暸。雖然化石出土範圍發現大量肉食恐龍牙齒,但 Carballido 表示肉食恐龍要抓住 P. mayorum 仍是非常困難,因為牠們實在太強壯,而肉食恐龍不會冒這麼大風險去獵食這類巨龍。

P. mayorum 意像圖
圖片取自 Egidio Feruglio 古生物博物館

P. mayorum 意像圖
圖片取自 Egidio Feruglio 古生物博物館

另外,是次發掘是至今泰坦巨龍類最完整的化石發現。之前如阿根廷龍屬 (Argentinosaurus)普爾塔龍屬 (Puertasaurus) 等都只靠少至數塊脊椎骨估算其體型;由於這些龐然巨物與現今動物毫不類似,估算存在大量潛在誤差。

而將 P. mayorum 化石與其他蜥腳下目品種對比後,團隊認為蜥腳下目的體重在演化歷史上並無太大波幅,絕大部份都只有 12-20 噸重,只有泰坦巨龍類的隆柯龍類 (Lognkosauria) 長至 38-60 噸,這類恐龍最終衍化成阿根廷龍屬與  P. mayorum 等。不過這些恐龍演化得更大的背後機制,演化學家仍未有解釋。

來源:
New Scientist, Largest ever dinosaur may have been as long as 7 elephants, 9 August 2017
The Atlantic, Meet Patagotitan, the Biggest Dinosaur Ever Found, 9 August 2017

報告:
Carballido, J.L., Pol, D., Otero, A. & et al. (2017). A new giant titanosaur sheds light on body mass evolution among sauropod dinosaurs. Proc R Soc B 2017 284:20171219. doi:10.1098/rspb.2017.1219

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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