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370 萬年腳印出土 助了解人類祖先行為模式

2016/12/19 — 16:46

一個風和日麗的普通日子,一對阿法南方古猿 (Australopithecus afarensis) 在現今東非國家坦桑尼亞的雷托里漫步,並在濕潤的泥土留下腳印。
阿法南方古猿行走意想圖 (Illustration: Dawid A Iurino)

阿法南方古猿行走意想圖 (Illustration: Dawid A Iurino)

突然,附近的火山爆發,噴出的灰燼將剛踩下的腳印蓋上保留了逾 366 萬年,最近才被人類學家發現得到。研究已於 eLife 期刊發報

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阿法南方古猿是已滅絕的人族,很有可能是智人與黑猩猩的共同祖先,但我們對例如牠們能否爬樹等的生活習慣都所知不多。而最新發現的腳印就可以幫助我們研究人類祖先如何兩足行走之外,亦可參透牠們的社會行為模式。

新發現的腳印 Credit: Masao, F.T. & et al.

新發現的腳印 Credit: Masao, F.T. & et al.

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雷托里的遺址早在 1976 年已發現 3 個不同古猿個體的腳印,是現今已知最古老人族直立行走的腳印,而最新發現的腳印相信是與前者在同期形成,而且相距只有 150 米。

參與研究的意大利古生物學家 Marco Cherin 表示,腳印雖然看似簡單,但能提供豐富資料,比起骸骨甚至過之而無不及,更有如照片將當時所發生的事情記錄下來。另一有份撰寫研究的古人類學家 Giorgio Manzi 就指,腳印能提供阿法南方古猿的移動能力、生物力學、身型、個體之間的差異,甚至是交配策略。

新發現的腳印來自兩頭不同的古猿,其中被標為 S1 的一組腳印,據分析後相信由約 5 呎 5 吋高、 45 公斤重的雄性古猿造成,牠不單比起有 3 呎 6 高、最著名的阿法南方古猿露西以及遺址其他古猿為高,更是迄今找到身高最高的古猿。牠亦被發掘團隊以星戰角色 Chewbacca 戲稱 S1 為 Chewie 。

Credit: Masao, F.T. & et al.

Credit: Masao, F.T. & et al.

據這個估算,團隊相信與 S1 並排的腳印來自雌性,而 1976 年的三組則來自其他雌性及較年幼的古猿遺下。如果這假設屬實,團隊認為阿法南方古猿的社會行為有機會像現今大猩猩一樣,每一個群族由一頭雄性擔當首領,並有多個配偶。而如果五組腳印真的同時形成,意味著阿法南方古猿已建立高度社會性關係。

不過,值得注意的是學界對此暫未有結論,研究只是提供一種可行的假說,推動其他考古學家找出更多相關証據証明之。而團隊現時也回到雷托里進行更詳盡的研究,期望能發掘更多的古猿足跡及骸骨。

本年八月刊於《自然》的報告就曾指,最著名的阿法南方古猿露西或從樹上摔下造成骨折與內出血致死,推斷阿法南方古猿是半樹棲的人科。但有古人類學家對結果有所保留,認為新發現的骨裂並非露西死因,或由地層其他外力所致。

來源:
Vox, Why anthropologists were so excited to discover a set of 3.66-million-year-old footprints, 15 December 2016
The Guardian, Stepping back 3.6m years: footprints yield new clues to humans’ ancestors, 14 December 2016

報告:
Masao, F.T., Ichumbaki, E.B., Cherin, M. & et al. (2016). New footprints from Laetoli (Tanzania) provide evidence for marked body size variation in early hominins. eLife 5:e19568. doi: 10.7554/eLife.19568

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