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大堡礁珊瑚三萬年來曾 5 次瀕死

2018/5/29 — 17:34

大堡礁北部因白化事年影響的已死鹿角珊瑚(攝於 2016 年 11 月)
Credit: Greg Torda, ARC Centre of Excellence for Coral Reef Studies.

大堡礁北部因白化事年影響的已死鹿角珊瑚(攝於 2016 年 11 月)
Credit: Greg Torda, ARC Centre of Excellence for Coral Reef Studies.

2016 年澳洲熱浪導致澳洲大堡礁三分之一珊瑚出現白化問題,嚴重影響當地海洋生態,情況令人相當憂慮。最新刊於《自然 — 地質科學》的研究則顯示,過去三萬年,當地珊瑚礁曾可能出現過 5 次類同的瀕死事件,但也能在數千年內恢復原貌;現時大堡礁極可能遭遇第六次瀕死,但多個學者估計這次並不如此前一樣能快速回復。

為了進行該研究,由悉尼大學地質科學院副教授 Jody Webster 領導的團隊使用聲納聲波,探測現時大堡礁海床底下,可能曾有古代珊瑚生長的地方。然後,團隊再於海床鑽探 20 個位置,採集含古珊瑚化石的岩芯,了解過去三萬年來當地的地質改變。

團隊於海床鑽探岩芯
Credit: European Consortium for Ocean Research Drilling/International Ocean Drilling Program.

團隊於海床鑽探岩芯
Credit: European Consortium for Ocean Research Drilling/International Ocean Drilling Program.

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團隊發現,在這段經歷過末次冰期與和暖氣候的時間,大堡礁珊瑚的生長情況,與海水水位變化有密切關係。這段期間,海水水位以每千年垂直高度 20 米的幅度變動;於 21,000 年前海水水位曾達到最低點,比現時低 118 米,大部份水份都被鎖在陸上冰蓋,珊瑚礁仍能在澳洲大陸架外端階地生存。

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部份岩芯樣本
Credit: ECORD/IODP

部份岩芯樣本
Credit: ECORD/IODP

然而,珊瑚礁並非每次都能跟得上海水水位變化。數據顯示,三萬年來大堡礁珊瑚曾瀕死達五次,其中兩次發生於末次冰期的冷凍期,當時的海水水位下降,令絕大部份珊瑚都暴露於空氣之中,另外三次瀕死情況則在 1-1.7 萬年前出現,當時全球冰川融化導致海水水位迅速上升。

雖然團隊取樣不足,無法確定這五次珊瑚瀕死範圍究竟有多大。不過,團隊認為即使情況惡劣,大堡礁少數地區的珊瑚曾繼續生存,令當地珊瑚礁受破壞後可快至 2000 年內恢復原貌。

未有參與研究的美國國家海洋及大氣管理局 (NOAA) 珊瑚礁生態學家 Mark Eakin 表示,過去多次大堡礁珊瑚瀕死情況,與人類現時看到的類似。雖然現時海水水位變化相對並非大問題 — 現時海水水位上升速度只及 1.3 萬年前的 10% — 但人類活動造成的高溫卻引發了大規模的白化事件,殺死或迫走生存於珊瑚礁內的蟲黃藻 (Zooxanthellae) 。這種蟲黃藻會透過光合作用為珊瑚礁提供能量和養份,對珊瑚構成十分重要。單在史上最熱的 2016 年,大堡礁最北端 700 公里範圍就有 67%的珊瑚死亡。

Eakin 強調,研究是另一個「溫馨提示」,提醒人類對海洋所做的會有嚴重後果,亦不要期望珊瑚可在短期內回復原狀。

來源:
Science, The Great Barrier Reef has had five near-death experiences in the past 30,000 years, 28 May 2018

報告:
Webster, J.M., Braga, J.C., Humblet, M. & et al. (2018). Response of the Great Barrier Reef to sea-level and environmental changes over the past 30,000 years. Nature Geoscience published online 28 May 2018. doi:10.1038/s41561-018-0127-3

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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