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【書評】咩料?

2015/12/13 — 10:53

最近擔任某獎學金評審,我請參加面試同學各推薦一本書。有位讀化學的女孩,靦腆地答:「有一本書我很喜歡,不過我想你們不會有興趣的……」同學完成面試離開後,四位評審卻一致認為,那本書似乎頗吸引。

我當晚立刻買了這本《Stuff Matters: Exploring the Marvelous Materials That Shape Our Man-Made World》。它可說是稍為深入的「十萬個為甚麼」類書籍,內容介紹十種改變世界的物料,包括:

「鋼」:干將莫邪兩把中國歷史名劍,是春秋時代的產物,估計是由銅或鐵製造。本書指出,真正堪稱史上最強的劍,應該是十五世紀的日本武士刀,干將莫邪遇上,恐怕也沒有好下場:一來鑄造武士刀的材料是鋼(碳鐵合金),比銅鐵都堅固,二來是日本鑄劍師登峯造極的技術。鑄劍之難,在於劍身要夠薄才鋒利,但劍越薄同時會越脆,格劍時受重擊容易折斷。

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日本鑄劍師的神技,是憑鋼材的外觀、手感和敲擊聲分辨它的含碳量,多碳的鋼,堅硬但較脆,適宜用作刀鋒;少碳的鋼則較柔韌有彈性,用作劍身能吸收撞擊力防止折斷,兩種鋼結合所長,武士刀就成為既耐擊但又「削敵如泥」的神器,直至工業革命及金屬科學面世前,可謂舉世無匹。

「混凝土」:羅馬的萬神殿(Pantheon)建於二千年前,相當於中國的漢朝,是遊客必到熱點。萬神殿迄今不倒,但中國甚少同樣古老的建築保留下來,何解?固然由於古時中國建材以木為主,不少推翻舊朝的梟雄喜歡一把火燒掉前朝遺物,但亦因為羅馬人在那不勒斯附近的火山邊、充滿硫磺臭味的地方,意外發現了一種成份極似現代水泥天然產物,加入水和石塊,就成了今日建築不可或缺的混凝土。

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在當年,這是技術水平超前了一千多年的建材,決非木材石塊泥磚能比擬。羅馬人能夠擴充版圖至大半個歐洲,也歸功於他們把混凝土廣泛應用,以大橋引水道等大型基建,管治龐大領土和發展經濟。萬神殿那個圓拱頂,不僅在當年算是個神蹟,至今仍是世界上最大的無鋼筋拱頂。羅馬帝國覆亡後,混凝土技術也失傳達一千年。

其實小朋友天生喜愛這類書籍(正如我的四歲孩子每日總會問我幾十次「點解」),何以上了中學大學以至成年後,會視之為小眾趣味?是生活逼人,令我們只能看炒股命理書嗎?抑或是我們的教育制度從TSA到DSE的「栽培」,把孩子的所有天生好奇心都徹底磨蝕?這個問題,月讀三十本書的教育局長可有高見?

原刊蘋果日報

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