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【書評】「屎」冊流芳

2018/11/19 — 16:16

兩星期前,微軟創辦人 Bill Gates 在北京演講,手上拿著一個玻璃瓶,瓶內載著啡色、濕潤、「軟而不微」的人類糞便。他的演講題目不是 IT ,卻也和創新科技有關:其實 Gates 早已淡出 IT ,專注名下慈善基金會工作,研發適用於貧困地區的廁所,正是基金會重點項目之一,至今已為此投入超過二億美元。

二億美元好像是大數目,但全球仍有三份之一人口,生活於缺乏符合基本衛生標準廁所的環境,只是杯水車薪。在無廁所的農村,人們往往「就地解決」,城市人口密集,情況更核突,例如肯雅奈羅比貧民區有「飛天廁所」傳統,居民把排泄物放在膠袋裡,一到晚上便來「擲豆袋」比賽,盡量把袋擲至遠離自己居所之處。可以想像,缺乏廁所除了有損市容(和市味),亦是傳染病溫床,而在常有性暴行的印度,女性為保私隱晚上離家解決,這更成為人身安全威脅。據經濟學者估計,在這類發展中國家,缺乏廁所造成每年 GDP 損失達 6-7% 。

其實,衛生廁所最重要的技術,早在二百多年前出現:這就是簡單的 S 形隔氣管,能防止臭氣、污物和昆蟲倒流入家中。可是,眼不見不為乾淨,各家自掃出的門前 shit ,還是需要處理,卻沒有人有動機付費,這是典型市場失效問題,唯有靠政府出手。

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今天的倫敦地標泰唔士河,曾是整個城市的排污臭坑,在 1858 年夏天出現的「大惡臭」(The Great Stink) 更是「屎」冊流「芳」,每日在河邊的國會出入的議員首當其衝,終於只用了 18 天,就完成籌建全城排污系統的立法。這項基建除了解決倫敦問題,亦被認為是人類城市發展的里程碑,被收錄在《Fifty Inventions That Shaped the Modern Economy》一書,也就當之無愧。

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