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【書評】最佳茶几書

2018/8/27 — 11:54

何為「茶几書」(coffee table book)?維基百科的定義是:大本、硬皮、字少、圖多而精美,題材輕鬆易入口,適合放於茶几上,親友到訪時可隨意翻翻,引發話題。這和我的理解吻合,但我會補充一點:茶几書既是客廳佈置一部份,應反映主人家的品味(或者更準確一點:應反映主人家希望投射在賓客心中的品味形象)。

我家沒有茶几,但暑期逛書局時遇上一本很好的茶几書,坐在客廳地上一口氣看完這本「What Happened When in the World: History as You've Never Seen it Before!」。本書描述由文明開始到現代的七十多個歷史大事或主題,每章都只是對開兩版紙,全部以資訊圖表(infographic)表達,非常適合時下流行的「懶人包」方式吸取資訊。

例如講歐洲黑死病一章,有大量老鼠活然紙上;講最後一次冰河時期,北美和亞洲連成一塊有動物和人類行走;盟軍二戰登陸諾曼第的兵荒馬亂…我多年前買了一部厚甸甸的南美洲歷史,至今未讀,但從這本書簡單兩頁,我對革命家玻利瓦和哲古華拉對整個南美的重要影響,已有個梗概印象。

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我最喜歡的一章,是百多年前兩個探險隊爭先征服南極的事蹟。用文字描述圖像肯定吃力不討好,但姑且容我一試:挪威隊搶先出發,英國隊遲了 9 日,並選擇另一條較長路線。兩班人馬皆需要克服嚴寒天氣,及攀越險峻的山脈和冰川,但挪威隊部署較佳,沿途存放補給品營地位置妥當,更帶同幾十隻雪狗,先用以拖行李後宰作食糧;英國隊則出師不利,遇上惡劣天氣,被迫把重要補給品營地地點改後了 60 公里,埋下災難伏線。結果,挪威隊比英國隊先 34 日到達南極,亦比原定計劃早了 10 日全體順利回到起點;英國隊回程途中則已先後有兩隊員死亡,隨後更遇到風暴,最終在距離那個更改了位置的補給營地僅 18 公里體力不支,全軍覆沒。兩頁精彩圖文,完勝我之前讀過所有關於這事件的文字描述。

我向來對書名有「!」的書不太有好感,因為有點賣膏藥味道,而以這本書的質素,根本不需如此「硬銷」。全書唯一令我反感地方,是最後一章「The Rise of China」,圖片設計依然美觀,但內容只散發吹捧中國經濟崛起的訊息(除習總和強國憤青外,有誰對中國向加拿大輸出了十億美元玩具、亦是英國最大高清電視供應國有興趣?),我懷疑是「特約內容」,容易腸胃不適的讀者,大可略過不看。

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《What Happened When in the World: History as You've Never Seen it Before!》

《What Happened When in the World: History as You've Never Seen it Before!》

原刊於《蘋果日報》

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