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全球暖化下的深寒

2016/1/25 — 10:48

大家有看過荷里活的災難大電影《明日之後 (The Day After Tomorrow) 》嗎?時光荏苒,這部電影上映至今原來已超過十年。由於筆者既關心環境(特別是全球暖化)又熱愛科幻,是以當年我是第一時間前往戲院觀看。我一邊看一邊想的是,電影以全球暖化為主題,但畫面所見,除了超級龍卷風肆虐和一幕驚人的海嘯之外,都是美、加以及英國、歐洲等地陷入冰天雪地的駭人景象。受過科學訓練的我固然明白電影中所作出的科學假設和推論,但對於絕大部分入場的觀眾而言,我頗肯定都被弄得糊裡糊塗了。

在未解釋戲中的假設和推論之前,請大家先看看這樣一個事實:全球科學家的研究都顯示,剛過去的 2015 年,是人類自十九世紀中葉有可靠氣象紀錄以來最熱的一年。從上圖更可得知,這個「最熱」不是叮當馬頭熱一點點,而是遠遠拋離其餘最熱的九年!

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但令人困惑的是,踏進 2016 年不久,無論是美洲、歐洲還是亞洲,都出現了特大的寒流和雪災。香港雖然身處亞熱帶,但在中國大陸稱為「霸王級」(在美國那邊的則被稱為「怪獸級」)的寒潮影響下,氣溫亦降至久已未見的攝氏三度,而高地更低於冰點而出現結冰的現象,多處地區更是寒雨和小冰粒齊下…。稍有好奇心的人都會問,地球究竟是變得愈來愈熱還是愈來愈冷?既說全球暖化,又為何會出現這樣嚴寒的天氣呢!

首先筆者必須鄭重指出,全球暖化的危機是真實而且迫切的。至於暖化的過程中出現嚴寒,這一方面既沒有偏離科學家的理論預期,但另一方面也在程度和規模上令科學家感到頗為意外。

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先說科學家的理論預期。相信大家都聽過,在全球暖化氣候反常的過程中,全球的極端天氣 (extreme weather events) 將會變得愈來愈頻密,而特大的寒流和雪災正是這些極端天氣的一種(另一種當然便是有如「海燕」般的超級颱風)。但在規模和時間上,這種變化也確令大部分科學家意料不及,因為他們大多以為,這些情況最快只會於十多二十年後才發生,而不是在他們發表論文的今天。

好了,讓我們先簡單解釋《明日之後》的假設。電影主人公於開場不久即在一個會議上指出,全球暖化下世界第一大島格陵蘭 (Greenland) 上的冰雪急速融化,大量淡水於是流入大西洋北部。由於淡水的密度比海水低,這會嚴重擾亂洋流的運動,最後甚至令著名的「灣流 (Gulf Stream) 」減弱及至停頓下來。要知這一股從熱帶海洋向北流動的巨大暖流,對調節北美東部和整個西歐的氣候起著關鍵的作用。它一旦停頓,便會使這些地方陷入冰天雪地。

這部電影上映後,科學界曾經作出澄清,謂這個假設雖有一定科學根據,但以現時推斷,發生的可能性不大,而即使發生,變化的速度也斷斷不會像電影中的急劇。

但細心的觀眾可能還記得,電影中除了假設「灣流」停頓之外,還假設高緯度的廣泛地區(即極地與寒帶之間)出現了一連串的「怪獸級」氣旋,從而把極寒冷的空氣,沿沿不絕地從北極輸送到較低的緯度。大家還記得一個飛行員受命坐直升機前往調查,機艙門一開探身出來即變成「冰條」那恐怖的一幕嗎?

簡單而言,類似的情況已在現實世界中出現。對近年出現特大寒流的一種最簡單解釋是,由於高緯度的溫暖氣流愈來愈活躍,當它們闖進極地區域,便會擾動那兒極嚴寒的空氣,令它們南下並闖到平時不會去到的較低緯度區域。也就是說,《明日之後》中的情節在某程度上經已成真。(大家如有興趣進一步了解背後的科學原理,可往《維基百科》查閱以下的條目:Jet Stream, Polar Vortex, Arctic Oscillation.)

事實是,隨著全球暖化加劇,這些特大的寒潮(與及特大的熱浪、特強的風暴…)只會變得愈來愈頻密。我們若還不痛下決心奮起對抗這個災劫(首要盡快取締化石燃料的使用), 人類的前景實在不堪設想…

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