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一生尋奴的螞蟻 — 血紅林蟻

2018/4/12 — 17:19

血紅林蟻(Alessandro Siletto 片段截圖)

血紅林蟻(Alessandro Siletto 片段截圖)

每個夏天,血紅林蟻 (Formica sanguine) 都會在如黑山蟻 (F. Fusca) 這些生性較為和平的巢穴進行滲透,然後刺殺該巢的蟻后,並騎劫當中的蟻蛹,取代原本蟻群成為巢穴新主人。

血紅林蟻並非與黑山蟻有什麼血海深仇,這只是牠們的生存方式——被俘虜的蟻蛹最終會成為奴隸,為血紅林蟻賣命、尋找食物,並會保衛這個原本屬於自己家園的巢穴。

生物學家一直對螞蟻出現這種行為大惑不解,因為學界對蟻屬 (Formica) 之間的基因關係仍未有完全了解。上月一份刊於《BMC 演化生物學》的基因研究則指,螞蟻的主從關係極有可能源於暫時寄生習慣的蟻,後者會將自己的卵放到其他品種蟻的巢穴內寄養。

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瑞士洛桑大學分子生物學家 Jonathan Romiguier 的研究團隊分析 15 個蟻屬品種的基因,並進行排序。他們從蟻屬演化樹上發現蟻屬可分為三大類:

  1. 血紅林蟻等的掠奪型螞蟻
  2. 非掠奪型螞蟻
  3. 會暫時寄生的螞蟻

團隊發現,非掠奪型螞蟻在歷史上最早出現,其後才衍生出會暫時寄生的螞蟻,但當這些蟻演化出來後不久,掠奪型螞蟻旋即出現,並與前者的基因非常密切。團隊估計,螞蟻的暫時寄生方式是演化成掠奪式生活的「預先適應 (preadaptation) 」演化過程。

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Credit: Romiguier, J. & et al. (2018).

Credit: Romiguier, J. & et al. (2018).

不過,畢竟團隊所用的蟻屬品種只佔 175 種已知的 10% ,其演化史可能比研究結果更為複離。不過《科學》期刊報道指, Romiguier 團隊在收到學界類似的質疑,已用一些包含更多蟻屬但質素較低的基因數據作分析,都得出同樣結果。

至於為何螞蟻基因會容許這種主從關係出現呢?未有參與研究的德國演化生物學家 Susanne Foitzik 成功從另一種掠奪型螞蟻切葉蟻亞科 (Myrmicinae) 發現疑似相關基因,這些基因均涉及製造偽裝的化合物,讓其他螞蟻夾道歡迎入侵蟻隻進入巢穴,並將自己改造成奴隸。

誰說自然是個童話,每個物種都河水不犯井水?自然就是這樣千奇百趣,每天都有著大大小小的征服、殺戮,殺你不死的算你走運了。

報告:
Romiguier, J., Rolland, J., Morandin, C. & Keller, L. (2018). Phylogenomics of palearctic Formica species suggests a single origin of temporary parasitism and gives insights to the evolutionary pathway toward slave-making behaviour. BMC Evolutionary Biology 2018 18:40. doi: 10.1186/s12862-018-1159-4

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