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人類來自一對「阿當夏娃」?記者朋友 Fact check 一下吧!

2018/11/28 — 19:13

這兩天除了賀建奎的基因編輯研究舉世震驚之外,亦有不少華文媒體對一份線粒體研究相當重視,不妨看看標題例子:「推翻『智人由黑猩猩演化說法』研究:人類或源自一對男女 [1] 」、「研究指人類來自 20 萬年前一對始祖 冰河時期後大災難幾滅絕所有物種」。

來自博客朋友 kayue 的截圖

來自博客朋友 kayue 的截圖

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竟然有學者找到聖經故事中的「阿當夏娃」,還不多加鹽加醋嗎?不過,該份由美國洛克菲勒大學人類環境系高級研究員 Mark Stoeckle 與瑞士巴塞爾大學分子生物學家 David Thaler 發表的研究,其實早在 5 月已刊於《人類演化》期刊,是可免費全文閱讀,而且並非證實阿當夏娃存在,只是論述 DNA 條碼技術 (DNA barcoding) 。

DNA 條碼技術是種以 DNA 片段鑑定生物物種的技術,通常學者會分析線粒體 (mitochondria) 中的細胞色素氧化酶 I (cytochrome oxidase I, COI) 這個基因,因為只要該個體屬同一物種,不論該物種數量多寡,其 COI 也與其他同類都幾乎一樣。

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也因為如此 Stoeckle 與 Thaler 在報告中,指出一定有某些因素,引致這種情況出現。他們提出:

  1. 演化令各物種擁有自己的 COI 版本;
  2. 各物種基因多樣性被消除

第一點在實際上並不可能,而第二點則暗示各物種原本數量有限,這亦是兩位學者想要繼續論述之事。

Stoeckle 與 Thaler 認為,第二點所述的 90% 物種數量樽頸曾經於 20-10 萬年前發生,推斷當時曾有一未知的全球性災難,將全球所有動物物種的個體數量大幅減少。

根據 Thaler ,這些災難可能是各物種互相感染疾病、競爭有限資源、氣候變化等,又或是這些多種因素混合促使物種個體數量大幅減少。而史前人類自然也無可倖免,論文因此指人類基因數據「吻合這極端樽頸時期,只餘下一對始創人類說法 (consistent with the extreme bottleneck of a founding pair) 」 。

某些媒體見到這一句,簡直是如獲至寶,加以利用大造文章。然而,這絕對是大錯特錯,因為原文是這樣寫:

Contemporary sequence data cannot tell whether mitochondrial and Y chromosomes clonality occurred at the same time, i.e., consistent with the extreme bottleneck of a founding pair, or via sorting within a founding population of thousands that was stable for tens of thousands of years. As Kuhn points out unresolvable arguments tend toward rhetoric.

所謂人類唯一祖先是「阿當夏娃」,只是其中一個假設——兩位學者已強調現時的排序數據無法確認線粒體與 Y 染色體的複製是否同時發生,也因此有另一個同樣可能發生之假設:人類曾減少至一個為數以萬計的人口重新繁衍。

只發現部份真相

事實上單以線粒體 DNA 證據作為定論,並不可取,證據也太少。雖然在多個物種中被檢驗過,但始終只是單一基因,而且線粒體 DNA 絕大部份時間只由母系遺傳(極罕見情況下,後代可遺傳父母雙方線粒體基因),學者僅能從中分析母系基因。

最初學界排序出現代智人近親尼安德特人 (Neandethal) 線粒體 DNA 時,也曾指尼人無可能曾與智人雜交,但直至尼人細胞核基因組成功被排序,學界才知道原本的說法並不正確,現代人口更蘊藏不少尼人基因,助其抵抗流感病毒甚至 HIV 侵襲

物種定義

更何況,現時學界仍不確定物種平均可持續多久,這是因為過去的化石紀錄都有缺失,同時我們對物種的定義還有灰色地帶,整體而言物種的存亡可維持 50-1,000 萬年,因此現有很多物種也有這樣長的歷史,例如北極熊就可能已有 40 萬年歷史。

考古證據?

另一個問題是,從來無地質記錄指 20-10 萬年前這段時間曾出現大規模滅絕事件;即使當時史前人類已出現,可能只在個別地區、時間使某些物種滅絕。

報告所說的滅絕時段話長不長話短不短,但毫無意義可言,就如說二戰是發生在 911 與拿破崙戰爭期間,並無指定性。

正如前文所說,單以線粒體 DNA 數據下結論並不足夠。全基因組配合化石的研究事實上為學界提供更可靠的地球歷史資訊。例如去年西非摩洛哥偏遠山洞出土五個有 30 萬年歷史的人類化石與石器(雖然未必是智人直系祖先);去年另一研究亦顯示,現代智人與尼人約於 50 萬年前,在基因上正式分途演化。種種證據均指向人屬歷史比 Stoeckle 與 Thaler 認為的古老。

我明白傳媒要吸睛,但亦要記住傳媒的報道會成為史冊重要一章供後世參考,隨便亂寫後果不堪設想,尤其這是最壞的時代,假新聞當道,新聞從業朋友 Fact check 一下可以嗎?

註:
1. 現代智人與黑猩猩雖然關係密切,亦有一共同祖先,但從來沒有學者說過人類源自黑猩猩。

報告:
Stoceckle, M.Y. & Thaler, D.S. (2018). Why should mitochondria define species?. Human Evolution vol33 n.1-2(1-30). DOI: 10.14673/HE2018121037

作者 Faecbook 專頁

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