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人類遠親露西 或因樹上摔下致死

2016/8/31 — 15:35

Marsha Miller/University of Texas at Austin

Marsha Miller/University of Texas at Austin

1974 年出土於埃塞俄比亞發現的阿法南方古猿露西,可能是世上最出名的古猿人化石,但她的習性、死因一直未明,最新刊於《自然》的報告就指,露西或從樹上摔下造成骨折與內出血致死,相信阿法南方古猿是至半樹棲的人科。

有 318 萬年歷史的露西,有 40% 骨架在當年出土,是迄今最完整的阿法南方古猿 (Australopithecus afarensis) 化石。她高約 3 呎7吋,估計重 29 公斤,腦容量小,其骨盆和腿骨的功能幾乎和現代人類相同,顯示這些原始人類已可直立行走。

露西骨格 / wikipedia

露西骨格 / wikipedia

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然而,出土至今古人類學家對阿法南方古猿是否因為雙足行走,而完全在地面居住未有定論,因為根據考古與地質証據顯示,該地多年來都是大草原,遠離山邊與懸崖,故有理由相信古猿與現代猩猩一樣,會在樹上棲息。

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露西的化石一直保存於埃塞俄比亞國家博物館,在 2007-08 年間在美國巡迴展覽,而美國考古學者 John Kappelman 的團隊,就在展覽期間得到當局批准,以電腦斷層素描檢測露西的化石,並製作清晰 3D 圖,以找尋化石當中細節。

斷層素描中的露西骨頭
Marsha Miller/University of Texas at Austin

斷層素描中的露西骨頭
Marsha Miller/University of Texas at Austin

團隊首先在露西的 3D 圖發現其右肩有壓迫性骨折,顯示露西曾因強大外力撞擊而傷及肩膊,他們亦發現到化石多處出現青枝骨折 (greenstick fracture) ,即骨只有一邊有裂痕,類似樹枝被屈曲的情況,種種表面証據都顯示她曾從高處墮下。

而這些骨折由下顎至腳跟也有出現,顯示露西是有意識地以腳先落地,後再向前摔,以肩膊保護自己造成骨折。不過,團隊就從肋骨的裂痕推測露西在摔下後就很快因內出血而死。

如果 John Kappelman 團隊的假說正確,將會對人類演化進程上有重要啟示,因為主流學者都認為非樹棲的人類祖先,體型會有重大改變,但露西的骨格既能樹棲,亦能如現代人一樣雙足行走,在兩種不同體型中有所妥協。

團隊的研究結果亦非新奇假設,此前亦有人認為古猿在樹上建巢穴或覓食,但亦有專家對結果有所保留,因為團隊並無以顯微鏡檢查裂痕,而且亦曾有大象與河馬化石也出現類似骨裂,未必能斷定露西就是半樹棲的人科動物。

來源:
New York Times, A 3.2-Million-Year-Old Mystery: Did Lucy Fall From a Tree?, 29 August 2016
Sapiens, Iconic Fossil Assigned Probable Cause of Death: A Big Fall, 29 August 2016

報告:
Kappelman, J., Ketcham, R.A., Pearce, S. & et al. (2016). Perimortem fractures in Lucy suggest mortality from fall out of tall tree. Nature (2016). doi:10.1038/nature19332

文/ac

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