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以色列發現最古老現代智人顎骨 或推前人類出走非洲時間達 4 萬年

2018/1/26 — 12:51

新發現的最古老現代智人牙齒與上顎骨化石
Credit: Israel Hershkovitz

新發現的最古老現代智人牙齒與上顎骨化石
Credit: Israel Hershkovitz

在 2000 年代,海法大學考古學家 Mina Evron 與特拉維夫大學古人類學家 Israel Hershkowitz 展開「尋找早期現代智人起源」計劃,於以色列各個山洞進行發掘工作。

團隊於 2002 年在以色列海法以南 12 公里的迦密山西側一個已倒塌山洞,發現到一截現代智人有完好牙齒的上顎與一系列石器,經鑑定後確認有 17.7-19.4 萬年歷史,是現今最早於非洲以外發現的古人類骸骨,有機會是來自最早一批出走非洲的人類,將此前學界預期人類出走非洲的時間推前 4 萬年。研究現已刊於《科學》。

在 20-30 年代,以色列海法以南 12 公里的迦密山 Skhul 山洞內已發掘出有 8-12 萬年歷史的現代智人化石,是此前最古老的非洲以外人類骸骨。去年,西非摩洛哥偏遠山洞發現的人類頭顱骨、下顎骨等,顯示人類早於 30 萬年前已出現,當中近廿多萬年的人類足跡卻未有直接骸骨証明,只靠中東、亞拉伯地區的石器碎片作為佐證。而在 2015 年中國更曾發現有 8-12 萬年的人類牙齒,令人類遷徙甚至是人類起源的歷史更為撲朔迷離。

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是次 Evron 與 Hershkowitz 找到的人類上顎骨,從一開始已確認為現代智人,完全無人類近親、當年存於歐亞大陸的尼安德特人 (Neanderthal) 的特徵。經過三支獨立團隊多次不同鑑年方法鑑定,確認牙齒與上顎骨有 17.7-19.4 萬年歷史,而在同一地層發現的石器則約有 17.9 萬年歷史,與其他於以色列發現的同類石器年代吻合。

不過有專家指,團隊多次使用電腦斷層掃描與 X 光分析化石,或會改變化石上的放射性物質數量,從而影響得出的年份;尤其顎骨表面受土層嚴重污染,其得出的年份或比真實的早。另外,由於其他地層或會因地殻運動而混和,用附近同一土層出土的石器推算年份亦未必準確。

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雖然如此,德國 Max Plank 人類歷史科學研究中心考古學家 Michael Petraglia 指如果年份屬實,研究顯示人類曾多次出走非洲到達中東。時間可能為 24.4-19 萬年前氣候較為潮濕之時,但這數支出走的人類群族,因為隨後氣候變得乾旱而滅絕。

來源:
Science, This ancient jawbone suggests our species left Africa 40,000 years earlier than expected, 25 January 2018

報告:
Hershkovitz, I., Weber, G.W., Quam, R. & et al. (2018). The earliest modern humans outside Africa. Science 26 Jan 2018: Vol. 359, Issue 6374, pp. 456-459.DOI: 10.1126/science.aap8369

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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