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信使號最後的禮物

2015/3/23 — 19:00

Credit: NASA/Carnegie/JHUAPL

Credit: NASA/Carnegie/JHUAPL

2011 年 3 月 17 日,信使號探測衞星 (MESSENGER) 成功進入水星軌道,是自 1975 年水手 10 號 (Mariner 10) 任務完成之後,人類 30 年來首次有衛星近距離探測水星。經過多年的任務,信使號即將耗盡燃料,完結其漫游使命,落戶水星。

現時,信使號正在水星上空 15 公里的軌道上,文首的水星表面圖,由美國太空總署於 3 月 16 日與另外幾張圖片同步發放,是信使號送給人類的禮物,亦是目前為止,最近距離的水星表面圖,讓我們一睹水星的近觀、對這最靠近太陽的行星有更多的了解。

這批相片最大的發現是,即使水星是最近太陽的行星,赤道地表溫度能達 430°C ,這些極地隕石撞擊坑中仍蘊含固態的冰——因為撞擊坑並無受陽光直接照射,該地溫度終年維持 -170°C  以下。

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圖片原本顏色過度飽和,無法分辨撞擊坑的表面情況。但經過處理後,我們可以見到表面有光暗的花紋陰影。尤其在 Fuller 撞擊坑,該些紋理光暗分明,估計是最近才形成,而且是由豐富碳的暗黑物質覆蓋冰表面而成。

Enterprise Rupes
Credit: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Enterprise Rupes
Credit: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

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水星有大量環型山的性質,與月球相似,但水星最特別之處是有海量長達幾百公里的陡坡,科學家假定,這些陡坡因水星的鐵核冷卻時稍為收縮造成,而且有的更像是近期形成。信使號另一重大發現是,首次窺探到永久陰暗坑洞內的情況,也比水星其他地表歷史為短,加強水星地表不斷變異的說法。

由於燃料即將耗盡,信使號將逐漸無法維持運行軌道的穩定,地面控制人員已在上周向信使號發出最後 5 次軌道修正指令,希望它能捱到 4 月 30 才安全降落水星。

人類另一次的探測水星任務,將會由歐洲太空總署領導,預計 2024 年升空,接替信使號。

MESSENGER - Unlocking the secrets of Mercury:

來源:
Scientific American, Best Images Ever of Mercury's Scorched Surface

文/ac

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