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免疫療法抗癌法:癌症病人佳音

2016/3/8 — 22:56

Jeff Eaton / flickr

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免疫學家發現可透過改變免疫細胞機制,控制癌症發展。美國前總統卡特,也成功以此療法治瘉腦部腫瘤。

癌細胞之所以難以治瘉,不只是其多變的特性,還有它們會抑壓免疫系統,令其難以「執行職務」。不少科學家就以此為研究方向,嘗試重新找出令免疫系統「重新活躍」的方法,惟成效都不太理想。直至 ipilimumab (ipi) 的出現,為皮膚癌病患者帶來一線生機。 ipi 藥物可以令免疫系統重新運作對抗癌細胞。科學家發現, 45 % 的病人在接受治療後一年仍然健在,另外 24 % 可以存活多於一年,運用  ipi 比起傳統化療效果好 4 倍。而最令人感到高興是,有部份病人似乎能夠完全康復。

不過, ipi 也有一定問題——藥物會使整個身體的免疫系統都活躍起來,不是每一個人身體都能夠承受到,情況就如化療一樣。而 Honjo 對於 PD-1 的研究就提供了新研究方向,或能令更多人受惠。

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日本免疫學家 Tasuku Honjo 發現,T 細胞有時會自我催毀,以免細胞數是太多失控而攻擊身體。 1992 年,他發現了免疫細胞會自我摧毀的原因,原來是因為細胞上一種名為 PD-1 (Programmed death-1) 的蛋白質所致。 Honjo 思疑,若能好好運用這個特點,或者能夠令免疫細胞能力提高來攻擊癌細胞。

他將 PD-1 的樣本轉交癌症研究人員 Gordon Freeman,研究人員發現,原來 PD-1 會吸引一種名為 PD-L1 的分子,而癌細胞也會產生 PD-L1 分子,令免疫細胞停止運作。Freeman 和 Honjo 認為只要能阻止 PD-1 和 PD-L1 接觸,就能夠令免疫細胞攻擊癌細胞,減少腫瘤發大。他們研發了對應 PD-1 的抗體,確保免疫系統不會隨意「停止」。結果相當成功,抗體成功控制到癌症擴散情況。其後不同科學家都嘗試以 PD-1 的特性研發藥物。其中,最成功的例子是 Genentech 和 Roche 兩家藥廠合作研發的 Atezolizumab,比現時最有效的肺癌藥物 Docetaxel 廷長了多 8 個月的生命。

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當然,針對 PD-1 的藥物也有缺點,科學家發現這種藥物只在部份人身上有效,亦只限於部份癌症。現時還需要更多針對 PD-1 技術,或者有朝一日,能夠擴大治療效用,成為治療不同癌症的新曙光。 

報告:

Ishida, Y., Agata, Y., Shibahara, K., & Honjo, T. (1992). Induced expression of PD-1, a novel member of the immunoglobulin gene superfamily, upon programmed cell death. The EMBO journal, 11(11), 3887. DOI: 

原文:

New Scientists, Cancer’s penicillin moment: Drugs that unleash the immune system, 2 March 2016

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