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哈佛秘密會議後 科學家公佈合成人類基因組研究計劃 引起道德爭議

2016/6/3 — 22:14

Andy Leppard / flickr

Andy Leppard / flickr

科學家在周四正式在《科學》期刊公佈經同儕評核的新人類基因組計劃。

首階段的人類基因組計劃 (Human Genome Project, HGP) 在 2004 年完成,成功將 30 億個人類基因組序列。三星期前,130 個科學家、企業家與政策領袖在哈佛大學舉行閉門會議,並在昨日 (2.6) 公佈有關另一階段人類基因組計劃-Write (Genome Project–Write, HPG-W)的消息和報告

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HGP-W 計劃承接著 HGP 計劃,以減低基因工程的成本和測試時間為目標,同時發展不同的基因工程新技術和制訂道德指引,供未來基因研究之用。整個計劃將會由非政府組織 Center of Excellence for Engineering Biology 管理。主導計劃的基因學家 Jef Boeke、George Church 和生物學家 Andrew Hessel 期望,HGP-W 可以在年底前籌集至少 1 億美元作基本資金,並預計在十年內,以總資金約 30 億美元合成出完整人類基因組。

第一代人類基因組計劃 HGP

HGP 源於 1984 年的一個大膽願景:希望將出人類基因排序成圖譜,以了解人類身體結構與機制。事隔 20 年,科學家終在 2004 年完成的人類基因組計劃 HGP,成功將 30 億個人類基因組序列,並得到相當理想的成果。不少研究在 HGP 的協助下,逐漸找出人類疾病的成因和找出新治療方法等。

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HGP-W:合成完整基因組

近年科學家開始以 CRIPSR/Cas9 技術修改基因,唯此技術並不適合用作大修改。相反,HGP-W 的技術就容許科學家更靈活地和便宜地合成更大型的基因組。Church 等人強調 GP-W 計劃並不是要製造出「人造嬰兒」,而是研究更重要的議題。HGP-W 將會先進行先導性研究,包括合成出指定染色體或者應用於基因療法上等。

他們也在報告中列舉出未來 HGP-W 的應用範疇,例如可加快藥物製作速度和減低成本—— 因為藥廠現時以哺乳類動物細胞製藥時,細胞很易會被病毒污染。若基因學家製作出可對抗病毒的細胞,就可減少相關問題。另外,HGP-W 亦可幫助生物學家製作出可供移植的人工器官、製作出抗癌的細胞株 (Cell-line) [1] 協助治療癌症以及減低製作疫苗和藥物的成本和加快效率等。這類基礎研究也會增加我們對其他生物科學領域的認識。

HGP-W 帶來的道德爭議

我們是否要在開始計劃前,停一停,反思一下 HGP-W 會帶來的問題呢?——醫學道德及人文教授 Laurie Zoloth

雖然 HGP-W 能提供不少有用用途,但科研界對此卻持不同態度。生物工程副教授 Drew Endy 和醫學道德及人文教授 Laurie Zoloth 撰文指,在未有相關規範和指引前,不難想像合成基因技術有可能被用於其他「奇怪」範疇。 報告雖有提出道德問題,但卻未有詳細討論應對方法或思考方向,更重要是這類問題其實早應在計劃開始前處理好,而非要留待未來解決。

Zoloth 亦在《Stat News》指,GP-W 是人類的一大步,不應該只閉門討論。基因與社會中心 (Center for Genetics and Society) 執行總監 Marcy Darnovsky 亦認為,以閉門形式舉行這類會議,似乎與去年 12 月人類基因組國際高峰會所訂立的原則相違。

除 Endy 和 Zoloth 之外,前人類基因組計劃的領導科學家之一,現任美國國立衛生研究院 (NIH) 總監 Francis Collins 亦以 NIH 名義發表聲明,指現階段開始 HGP-W 是言之尚早:一來現有科技未必能支援到相關計劃;二來未有共識前,一定引來大量道德或哲學爭論。

HGP-W 發起人就回應,現時整個計劃仍在非常初步的階段,只是一個思想實驗,並不如外界所想般重大;而且實驗中所合成的基因組也不能繁殖

註:

[1] 細胞株即同由一細胞,擁有一樣基因的細胞群。

報告:

Boeke, J.D., Church, G., Hessel, A., Kelley, N. J., Arkin, A., Cai, Y. & et al. (2016). The Genome Project–Write. Science, Published Online, DOI: 10.1126/science.aaf6850

原文:

Washington Post, After secret Harvard meeting, scientists announce plans for synthetic human genomes, 2 June 2016

Science Magazine, Scientists reveal proposal to build human genome from scratch, 2 June 2016

文/eh

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