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基因改造蚊對抗瘧疾

2015/11/25 — 9:00

Global Panorama / flickr

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瘧疾一年殺死 400,000 人,基因改造蚊子或成應對良方。

瘧疾是一種由寄生生物引起的疾病,主要依賴宿主蚊子傳播,影響力在發展中國家影響由甚。患者會發燒、怕冷、身體不適、嘔吐和頭痛;嚴重者更會有黃疸、癲癇發作、昏迷等徵狀,甚至死亡。即是說,如果寄生蟲不能在蚊子體內繁殖,瘧疾就不能再傳播。所以,加州大學科學家利用基因改變技術研發「抗瘧疾蚊」。

由 Anthony A. James 帶領的科研究隊伍不僅成功利用 Crispr-Cas9 技術將生產瘧疾寄生蟲抗體基因,令寄生蟲無法在史帝芬塞瘧蚊 (Anopheles stephensi) 中生存。另外,被改造的蚊子在繁殖時將抗瘧疾基因遺傳到下一代,使其也同樣免疫於瘧疾寄生蟲,而且成功率高達 99.5%。即使人類被這些蚊子叮過後,也不會患上瘧疾。

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甚麼是 Crispr-Cas9 技術?科學家又怎知道蚊子後代也有特殊基因?

Crispr-Cas9 是一種非常有效的工具,令科學家可以在細胞核中取代原有基因或者加入新的「功能」。要知道遺傳因子成功傳到蚊子後代也有方法。他們在有抗瘧基因的蚊子中加入了「追踪基因」,令有抗瘧能力的蚊子的眼睛呈現紅色,從而得出 99.5% 的結果。

James 稱現在只是踏出成功第一步,但相信以此技術可以將抗瘧疾的基因傳開。久而久之,或可以取代到大自然間帶有瘧疾寄生蟲的蚊子,從而減少瘧疾傳播的機會。

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這並不是第一次以基因改造手段解決蚊子傳播疾病問題。以往亦曾有論調提議以基因技術令牠們失去繁殖能力,將蚊子殺清光。不過科學家擔心,倘若這種基因改造蚊子被放到野外,令蚊子完全滅絕的話,或會令生態造成不堪設想的後果。所以, James 的研究雖然同樣是以基因改造技術,但卻不會完全將蚊子趕盡殺絕,是相對影響較少的方法。

原文:
The Guardian, 'Anti-malarial mosquitoes' created using controversial genetic technology, 23 November 2015

報告:
Gantz,V.M., Jasinskiene,N., Tatarenkova, O., Fazekasb, A., Maciasb, V.M.,  Biera, E., James A.A. (2015) Highly efficient Cas9-mediated gene drive for population modification of the malaria vector mosquito Anopheles stephensi, PNAS, published online, DOI: 10.1073/pnas.1521077112

文/eh

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