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外星文明信號? SETI:有趣,但機會不大

2016/9/1 — 11:23

E.T. 劇照

E.T. 劇照

俄羅斯天文學家近日接收到來自恆星 HD 164595 的訊號,不少傳媒均懷疑這或代表我們「有機會發現外星文明」。不過,科學家就認為機會甚微。

去年 5 月,俄羅斯研究人員透過射電望遠鏡 RATAN-600 ,發現疑似來自 94 光年以外,恆星 HD 164595 的訊號。不禁令人疑惑:我們發現了外星文明了嗎?

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訊號多為雜訊 科學家繼續跟進

科學家的答案可能會令人失望。其實天文學家經常會接收到這類「訊號」——不少比這次的更為強勁,可是大多分析後均歸類為「雜訊」——大多來自恒星耀斑,又或者是地球的訊號干擾,而非科學家或大眾引頸期盼的外星文明。

Konstantin Malanchev / flickr

Konstantin Malanchev / flickr

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要確認訊號真正源自外星文明,SETI 研究人員之一 Korpela 就在網上列出幾個條件:

  1. 需在幾個不同觀察持續接收到來自同一地點的訊號
  2. 訊號只可源自一點;
  3. 重新觀察時,訊號須依舊存在;
  4. 訊號的頻率、時間、延時不可與已知訊號重疊;
  5. 正確地以地球為中心還原原訊號的頻率;
  6. 訊號的頻寬、編碼方法和線性調頻 (Chirp Rate) 需合乎由智慧生命發出的條件。

天文學家 Yvette Cendes 就向《Smithsonian》指:「收集數據時總會找到很多『訊號』,但直接說成是『外星文明』?就還差得遠。」最重要是,這次發現「外星訊號」的望遠鏡 RATAN-600 ,設計跟其他射電望遠鏡有所不同。RATAN-600 所接收的頻率範圍較大,可能會令訊號失真。Search for Extraterrestrial Intelligence Institute (SETI) 的主任 Seth Shostak 亦指,偵測到的訊號來源還有許多可能性,在其他望遠鏡未收到來自 HD 164595 的相同訊號前,不可以妄判為「外星文明」。

訊號未能重現

為了確認訊號是否來自外星文明, SETI 科學家在本周一 (29.8) 再次以艾倫望遠鏡陣列 (Allen Telescope Array) 向 HD 164595 方向收集數據,可是截至目前為止仍未收到任何訊號。而位於柏克萊 SETI 亦以全球最大的射電望遠鏡 GBT 尋找 RATAN-600 發現的訊號,至今尚未有發現。 科學家將會繼續監控 HD 164595 的訊號。

阿雷西博天文台 / Wikipedia

阿雷西博天文台 / Wikipedia

雖然至今都未曾找到支持有「外星文明」的證據,但 SETI 科學家就嘗試估計發送器需要有多大功率,他們推論:

  1. 若「外星文明」向不同方向廣播訊號,便需要 1020 瓦特 (Watts) 的能量——這是整個恒星的能量,也比起所有太陽光射到地球的能量還要多

  2. 就算他們只向地球方向發射訊號,並以阿雷西博天文台(直徑 350 米)般大的天線傳輸訊號,都要用超過 10,000 億瓦特的能量,相等於全人類的能源消耗量。

他們又認為,可憑信號強度辨別外星文明的先進程度,當然這類說法就只屬「科幻」,並非真實科學研究。Seth 在 SETI 網站形容,訊號源自外星文明的機會不太高,甚至連收到訊號的俄羅斯天文學家都懷疑發現到「外星人」的可能性。他在文中總結:「有沒有機會是外星文明傳送訊號到地球?當然有可能。不過,現在還存有其他可能性。未確認訊號前,我們只能說今次的發現相當有趣。」

原文:

  1. SETI, A SETI Signal?, 29 August 2016

  2. Smithsonian, That "Strong" SETI Signal Probably Isn't Aliens, 30 August 2016

  3. Vox, The internet's gone wild about a SETI signal from aliens. Scientists aren’t convinced, 30 August 2016

文/eh

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