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天使之翼 — 首度發現白堊紀古鳥類完整翅膀

2016/7/9 — 9:00

Credit: Ryan C. McKellar

Credit: Ryan C. McKellar

九十年代開始,已有很多學者接受恐龍有翼毛這個說法,並從化石或是個別琥珀中的羽毛中得出這個結論。然而,我們只能從中看到羽毛的大致紋理;羽毛的顏色、原本的骨結構等我們根本無實物去作進一步分析。然而,產於緬甸的兩塊琥珀,就首次讓我們窺探古鳥類是怎樣。

這兩塊分別 1.6 克與 8.51 克的琥珀,均藏有古鳥類的翅膀,是由中國地質大學學者邢立達於緬甸從珠寶設計師手上「拯救」過來。 而最震撼的是,考古學界首度發現蘊藏有骨組織、完整翅膀、羽毛組織的古鳥類樣本。報告經已刊於《自然》網站

經過檢驗後,研究人員相信兩塊琥珀約有一億年歷史,內裡藏著的是白堊紀末期已滅絕的反鳥亞綱 (Enantiornithes) 原始鳥類。據外型與骨骼構造,團隊認為兩個樣本均屬成長期的同品種古鳥。

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從兩個樣本中,古鳥的皮膚、肌肉、爪以及羽毛皆清晰可見,與現代雀鳥翅膀構造相似。雖然肉眼看到羽毛的顏色為黑色,但透過顯微鏡分析發現是深啡,而尾羽則是淺啡並帶有白紋。

Xing, L., McKellar, R.C., Wang, M. & et al. (2016).

Xing, L., McKellar, R.C., Wang, M. & et al. (2016).

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邢立達表示,這兩塊琥珀原被準備製作成吊飾並將之命名為「天使之翼」,而從被切割的痕跡顯示,相信可能有整隻古鳥被困琥珀之內,但已無從稽考。

現時大部份緬甸出產的琥珀,來自北部的胡康河谷。由於該地被克欽獨立軍所控制,琥珀的開採與販賣均不受政府規管;而買家通常來自中國,並將之製成珠寶。

在珠寶製作過程中,困於琥珀中的昆蟲或植物,會被視為雜質裁走。據估計全球的琥珀約有三成藏著大量古植物或生物樣本,如果琥珀買賣繼續毫無監管,將會對了解史前地球生物造成沈重打擊。邢立達就計劃與緬甸的大學合作,成立機構監管琥珀開採與買賣。

來源:
National Geographic, Rare Dinosaur-Era Bird Wings Found Trapped in Amber, 28 June 2016

報告:
Xing, L., McKellar, R.C., Wang, M. & et al. (2016). Mummified precocial bird wings in mid-Cretaceous Burmese amber. Nature Communications 7(12089). doi:10.1038/ncomms12089

文/ac

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