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天文學家新發現 木星再添 12 衛星

2018/7/18 — 17:41

圖片來源:卡內基梅隆大學科學研究中心

圖片來源:卡內基梅隆大學科學研究中心

國際天文聯會小行星中心昨日 (17.7) 公佈,又再在木星附近發現另外 12 個衛星。

卡內基梅隆大學科學研究中心天文學家 Scott Shepard 連同夏威夷大學及北亞利桑那大學研究人員最初希望可利用智利大光學反射鏡,可找到冥王星以外的物體,包括可能存在的行星或矮行星。

不過,他們卻在去年 3 月無意中發現木星剛好運行至觀察範圍之中。由於大光學反射鏡可以觀察到極暗淡的物件,所以可以找到木星附近,而且未曾被發現的 12 個衛星。

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現時研究人員只找出新發現衛星的運行軌道和其大小,它們的構造還是一個謎,有機會是由岩石、冰,或兩者混合而成。另外,這些衛星也比以前發現的體積細小得多,每個衛星的直徑不多於 3.2 公里。其中一個更是木星最細小的衛星,直徑更只有 1 公里, Shepard 等人將其命名為 Valetudo ,意思是古羅馬神話中朱比特的女兒。

更特別的是, Valetudo 雖然離木星較遠,卻是屬於順行衛星,而且會與其他逆行衛星並行,且軌道有機會相疊。由此,科學家估計 Valetudo 有機會與其他衛星相撞。

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天文學界中,並未有為衛星設下嚴謹門檻。換句話說,只要是圍繞著行星運行的非人造物件,不論大小,都會被視為衛星。唯一會分類的,是它們屬於順行,還是逆行衛星。前者是指其公轉軌道與自轉軌道一樣,後者則指兩者相反。現時已知的大部份衛星,包括月球,都屬於順行衛星。

研究人員估計,今次發現的小型衛星有機會是由較大型的衛星分裂而成,並嘗試以電腦模擬它們的形成、演化過程。這些外圍衛星可能是行星演化線索,因為不少大型行星可能在形成時,其引力會吸取周邊氣體、岩石,或冰塊,而這類衛星則是碩果僅存,未有被吸走的外圍物質。透過研究它們的結構,有機會讓科學家了解木星等大型行星形成方法。

哈佛-史密森尼天體物理中心及國際天文聯盟總監 Gareth Williams 認為,未來雖未必會再發現新的木星大型衛星,但絕對有機會發現更多如今次發現的小型木星衛星。

來源︰
Washington Post, Astronomers discover 12 more moons of Jupiter, including an oddity, 17 July 2018

文/Edward Ho 、審核/Alan Chiu

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