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天文學家發現首個系外衛星 距地球約 8,000 光年

2018/10/4 — 19:07

哥倫比亞大學天文學家 David Kipping 已花了超過十年時間,嘗試找尋離地球甚遠的衛星。終於,他與研究隊伍發現離 8,000 光年以外的系外衛星。研究已刊於《科學進展》。

首個系外衛星的發現,明顯是一個特凡的發現,也就需要超凡證據支持。——天文學家 David Kipping

Kipping 跟研究人員 Alex Teachey 一直都希望可尋找到系外衛星。為此,他們分析了開普勒望遠鏡透過天體凌 (transit) 現象而收集到的近 300 個遙遠行星數據。凌現象是指地球從觀察到一個天體在另一天體前方經過前,遮蔽被擋天體部份的天文現象,光線在那段時間會稍為變暗。觀察過程中,他們發現一個氣體行星——開普勒 1625b 的凌現象數據有異,光變曲線有偏向和搖晃現象。

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這個發現令他們可以使用哈勃太空望遠鏡 40 小時觀察行星。研究人員發現到行星凌出現後 3.5 小時,再出現光線變暗現象。之後研究人員發現凌現象在預計時間前 75 分鐘出現,此兩種現象出現令研究人員相信此現象與行星和衛星在同一重心運行時,使行星從預計位置搖晃偏移。

研究人員估計,這個首次發現的系外衛星離地球 8,000 光年距離,大小如同海王星般,比太陽系內所有衛星都要大。他們估計衛星的質量只有其行星質量的 1.5% ,比例跟地球和月球相若。根據該衛星與附近恆星距離估算,衛星表面溫度大約為 80°C 。 Kipping 指出,現時發現的系外衛星是完全意料之外,無法以簡單方法解釋,更與現時的衛星形成理論相違。

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不過,現時研究人員尚未清楚這個衛星怎樣形成。其中一個原因,是開普勒 1625b 及其衛星都是由氣體形成,而非與地球和月球一樣,由岩石形成。 

來源:
The Guardian, Astronomers discover first suspected 'exomoon' 8,000 light years away, 4 October 2018

報告:
Teachey, A. & Kipping, D.M. (2018). Evidence for a large exomoon orbiting Kepler-1625b. Science Advances, 4, 10. DOI: 10.1126/sciadv.aav1784

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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