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小行星伴隨地球公轉一世紀 近日終被發現

2016/6/21 — 16:33

與地球一起圍繞太陽公轉的小行星 2016 HO3  / NASA

與地球一起圍繞太陽公轉的小行星 2016 HO3 / NASA

天文學家發現一顆已和地球共同公轉近一世紀的小行星,並估計將會在未來幾個世紀繼續伴隨地球運行。

美國太空總署 (NASA) 天文學家在今年 4 月 27 日,以夏威夷大學天文學院的 Pan-STARRS 1 望遠鏡發現名為 2016 HO3 的小行星。天文學家初步估計小行星大約有 40-100 米闊,實際大小尚須確認。

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過去一個世紀,2016 HO3 都與地球圈繞太陽公轉,並圍繞著地球運行,但 2016 HO3 卻未能與月球一樣稱作衛星。天文學家指 2016 HO3 和地球相距甚遠,只能稱作「準衛星 (quasi-satellite)」。

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小行星逗留在地球軌道附近的時間各有長短。短則有 10 年前,圍繞地球短時間後就脫離地球引力的小行星 2003 YN107 。長則有在 2010 年發現的 2010 SO16,相信會會現行軌道會繼續維持 12 萬年,甚至更多。面今次發現的 2016 HO3 也應比較「長情」。天文學家計算後發現, 2016 HO3 己伴隨我們運行近 1 世紀。雖它久久未被發現,但數據卻顯示它在未來數個世紀會繼續與地球同行。

引力)令小行星像與地球共舞般。—— 近地天體研究中心總監 Paul Chodas。

2016 HO3 在圍繞太陽公轉時,一半時間會比我們更接近太陽,亦即走得更前;另一半時間,則會與太陽距離拉遠,並落後於地球。除此以外,小行星軌道也會在一年中向上或向下傾斜一次。而 2016 HO3 與地球距離也會在每數年變得時遠時近,像跳舞一樣。一旦小行星離地球太遠,地球引力就將它牽引回來。

受制於地球引力,小行星最多只可離我們約  38,440,000 公里,即 100 倍月球與地球距離(月球離地球距離約為 384,400 公里);而且小行星與地球最近距離只可停留在約 14,607,200 公里外,即是地球和月球距離的 38 倍,所以不會對地球造成威脅。 

原文:

NASA, Small Asteroid Is Earth's Constant Companion, 15 June 2016

文/eh

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