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尼安德特人或懂以化學知識生火

2016/3/4 — 11:42

Patrik Nygren / flickr

Patrik Nygren / flickr

火,是促進人類演化的關鍵。現代人類的近親尼安德特人也懂得利用「火」這種優勢,但最一直困惑著科學家是,他們何以發現到火的存在。

荷蘭考古學家在法國西南部遺跡 Pech-de-l’Azé I 中,發現大量當地常見的物質二氧化錳 (Maganese dioxide) ,有被燒過的痕跡,經檢驗後發現有近 50,000 年歷史。以往,考古學家認為尼安德特人之所以會收集二氧化錳,其實是用作化妝或者染色,但有科學家卻認為這個看法未必正確,尼安德特人與其花時間採用二氧化錳,倒不如直接用灰或者木炭就來得更方便。是次的研究團隊則提出新假說:這些新發現的錳,其實是用作「點火」。

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他們利用燃燒實驗和熱重分析,發現二氧化錳一方面能夠將原來由 350°C 的自燃溫度減少到 250°C ,另外亦令炭化增加——簡單而言可能會幫助到尼安德特人更易於生火使用。對於史前人類來說,要懂得使用二氧化錳並不簡單,需要有相當的知識才能做到。而且,這技巧不曾在其他考古發現中見過,相信只出現知時間後失傳。

所以,若果尼安德特人真的有能力挑選二氧化錳來生火,科學家就必須重新評估他們的認知能力——我們此前曾從尼人的頭顱骨估計,其智商難以與現代智人匹敵。研究人員之一的 Peter Hayes 認為,以尼安德特人懂得使用石器能力,他們懂得以火花和火絨生火亦不足為奇。

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原文:
Phys.org, Neanderthals may have deliberately sourced manganese dioxide for use in fire making, 1 March 2016

報告:
Heyes, P.J., Anastasakis, K., de Jong, W., van Hoesel, A., Roebroeks, W. & Soressi, M. (2016) Selection and Use of Manganese Dioxide by Neanderthals. Scientific Report, 6, 22159. DOI: 10.1038/srep22159

文/eh

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