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悼 Roger Tsien——發光基因發現者

2016/9/10 — 11:22

帶有 G.F.P. 的老鼠細胞  / Wikipedia

帶有 G.F.P. 的老鼠細胞 / Wikipedia

在陽光觸及不到的海洋,卻在漆黑中發出一點光。

海中的光來自不少海洋生物身上的發光細胞。其中一種名為 Aequorea victoria 的水母,透明的身體帶有螢光裙邊。1962 年,水母身上光茫吸引了兩位普林斯頓科學家 Osamu Shimomura 和 Frank Johnson 的注意並從它們身上找出一種獨特的發光蛋白。在不同光線觀察下,蛋白會呈現不同色彩:陽光下的綠色、燈泡下的黃色,跟紫外光燈下所見的螢光綠。他們將之稱為 Green Fluorescent Protein (G.F.P.) ,惟技術在應用上都未有突破

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要到 26 年後, G.F.P. 才引起另一科學家 Martin Chalfi 的興趣。他思疑,究竟 G.F.P. 可否用於他的透明蛔蟲研究?他將 G.F.P. 「植入」蟲體內,竟可以為蛔蟲透明的身體添加色彩,從而觀察到細胞。他認為,既然 G.F.P 可以使生物「發光」,若找出蛋白基因中,不就可以找出某種基因有沒有被「啟用」,又或者找出不同蛋白的生產位置?

他這個想法一直都未得以實現;要到直至 1992 年, Douglas C. Prasher 才發現可以發出綠光的 G.F.P 基因,並將發現與 Chalfie 分享。但單一顏色並不足夠應付複雜的生物學研究, Roger Tsien 就嘗試令 G.F.P. 基因變異,令基因可以釋出藍色。發現和改良 G.F.P. 基因推動了大量醫學和生物學研究發展,加速不少基因療法、幹細胞療法等發展(註:G.F.P 發展詳情參考自 《Three Chemists Win Nobel Prize》)。

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幾位科學家的努力,終獲得 2008 年的諾貝爾獎認可——惟獨是 G.F.P. 基因的真正發現者 Prasher 卻沒有得到這項殊榮。最諷刺的是,當年 Prasher 的積蓄已所剩無幾,又無法在科研界找到工作,最終要在阿拉巴馬州當穿梭巴士司機:時薪只有 10 多元。Roger Tsien 和 Martin Chalfie 兩位科學家得悉後,一同掏錢邀請 Prasher 兩夫夫婦出席頒獎典禮。頒獎過後, Roger 更多番為 Prasher 找工作,最後邀請他加入自己的研究隊伍—— 2013 年,這兩位科學巨子終於可以一同合作

可惜,兩位合作只有 2 年多, Roger Tsien 卻「先行一步」。Roger 在上月月底 (24.8) 在踏單車時「出現健康問題」逝世,享年 64 歲。Roger 一生雖短,卻可以為科學發展踏出重要一步,令更多的疾病得以治療、令我們更加了解自己和生命。最重要是,為我們示範了科學家的無私奉獻的高尚情操。

謝謝你,Roger Tsien。感謝你為科學寫下光輝一頁。 

原文:

New York Times, Roger Y. Tsien, Nobel Winner for Use of Glowing Proteins, Dies at 64 , 4 September 2016

參考文章:

New York Times, Three Chemists Win Nobel Prize, 8 October 2008

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