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意國阿爾卑斯山區發現 2.4 億年歷史「蜥蜴之母」 學者:記得要有好奇心

2018/5/31 — 16:51

Megachirella wachtleri 意想圖
Credit: Davide Bonadonna

Megachirella wachtleri 意想圖
Credit: Davide Bonadonna

約 20 多年前, Megachirella wachtleri 的化石於意大利大東北部阿爾卑斯山區的多洛米蒂山脈 (Dolomites) 被發現。當時學者雖鑑定這體型如現今變色龍的化石約有 2.4 億年歷史,但只認為是現代蜥蜴的近親。

加拿大阿爾伯塔大學演化生物學家 Tiago Simões 對這個分類有所懷疑,並認為化石有可能有蜥蜴早期演化的重要特徵。他走訪 17 國研究 50 個博物館館藏與大學的相關樣本,以了解 M. wachtleri 在蜥蜴演化樹上的位置。他亦聯同一隊國際研究團隊,以電腦斷層技術分析此前無檢驗過的化石底層結構。團隊發現, M. wachtleri 下顎有一細小骨結構,是現今有鱗目 (squamates) 沒有的;有鱗目包括蜥蜴、蛇等爬蟲類動物。

「蜥蜴之母」化石
Credit: MUSE - Science Museum, Trento, Italy

「蜥蜴之母」化石
Credit: MUSE - Science Museum, Trento, Italy

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團隊從化石的骨骼結構,確認 M. wachtleri 是有鱗目的直系祖先,團隊更將之稱為「蜥蜴之母」。同時,研究將有鱗目的起源推前 7,500 萬年,並顯示有鱗目早已在 2.52 億年前的二疊紀 — 三疊紀滅絕事件 (Permian–Triassic extinction event) 之前,從其他爬蟲類演化出來並成功存活。當時,分別有 95% 與 75% 海洋和陸上生物被滅絕。報告現已刊於《自然》

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Megachirella wachtleri 意想圖
Credit: Davide Bonadonna

Megachirella wachtleri 意想圖
Credit: Davide Bonadonna

有份參與研究的生物學家 Michael Caldwell 指,現存有 1 萬個有鱗目品種,但我們一直對這個目的演化歷史無太多認知,是次研究結果猶如古埃及羅塞塔石碑 (Rosetta Stone) 一樣,讓我們更了解蜥蜴的早期演化。羅塞塔石碑是一塊於公元前 196 年製作的花崗岩石碑,刻有三種不同語言版本的古埃及法老托勒密五世詔書,讓古埃及學家有機會對照各語言版本,解讀埃及象形文之意義與結構。

對於 Simões 來說,研究意義遠多於蜥蜴演化歷史。他指,我們目前正面臨著對科學證據和事實缺乏信心的危機。越來越多人拒絕接受科學信息,並以另類事實取代之。他期望是次研究以及其他試圖理解演化基礎的研究,令人們重新關注自然世界,並保持好奇心。

來源:
Phys.org, The mother of all lizards found in Italian Alps, 30 May 2018

報告:
Simões, T.R., Caldwell, M.W., Talanda, M. & et al. (2018). The origin of squamates revealed by a Middle Triassic lizard from the Italian Alps. Nature volume 557, pages 706–709 (2018). doi:10.1038/s41586-018-0093-3

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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