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文物証 8 萬年前已有人居澳洲 或推前人類離開非洲時間

2017/7/21 — 13:31

原住民 May Nango (右)與 Mark Dhandjomerr (中)向研究團隊的 Elspeth Hayes 博士了解發掘出的文物。
Credit: Dominic O'Brien/Gundjeihmi Aboriginal Corporation

原住民 May Nango (右)與 Mark Dhandjomerr (中)向研究團隊的 Elspeth Hayes 博士了解發掘出的文物。
Credit: Dominic O'Brien/Gundjeihmi Aboriginal Corporation

最新刊於《自然》的研究指,澳洲北部卡卡杜國家公園 (Kakadu National Park) 發掘的 11,000 多件文物至少有 6.5 萬年歷史,不單延長了當地原住民的歷史,更可能推前了現代人類離開非洲的時間。

主流澳洲歷史學說都認為,澳洲原住民歷數最早可追溯至 4.7- 6 萬年前;領導是次研究的昆士蘭大學考古學家 Chris Clarkson 表示,人類到達澳洲時間比此前所想的早,換句話說人類出走非洲遠征亞洲、東南亞的時間也提早了。研究結果推翻了數十年來關於人類定居澳洲的假說、當時人與澳洲巨型生物的互動。

由於澳洲原住民祖先需要從東南亞群島進入澳洲,從新發現的年期顯示,他們有可能與印尼同期出現的佛羅勒斯人(Homo floresiensis, 又稱哈比人) 有所接觸,不過現時尚未有証據証明這個說法。

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這批文物於公園內的 Madjebebe 石窟發掘出,但當地由 1970 年至今只進行過 4 次發掘,此前發現的文物年期也備受質疑,但 Clarkson 的團隊利用碳測年法與熱螢光測年法鑑定出這批被埋於沙土下 2.6 米的文物平均有 6.5 萬年歷史,某些文物更有機會有 8 萬年歷史。去年,亦曾有基因研究分析當地原住民 DNA ,發現他們的祖先最早於 5-7 萬年前已抵達澳洲。

有關熱螢光測年法 (optically stimulated luminescence)

熱螢光測年法是利用熱釋光效應 (thermoluminescence) 測量含有結晶體的礦物或燒製文物,自加熱或被陽光照射後經過時間的一種方法。測年法根據樣本所釋放光子的能量判斷出樣本自從上一次被加熱或被陽光照射後至今所接受的環境背景輻射能量總和,而推算出其歷史。由於樣本不能被陽光照射,測年法必須在完全黑暗的地方配合紅外線使用。

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Madjebebe 石窟是原居民 Mirarr 人的領地,但鄰近 Jabiluka 鈾礦,亦被佔地 2 萬公頃的卡卡杜國家公園包圍。是次經歷 5 年、分開兩次的發掘計劃是在 Mirarr 人同意與特別條約之下才可進行, Clarkson 的團隊發掘到包括全球最古老的單面石斧、用以磨種子的石磨、石箭頭與用來塗在身上與石窟上的顏料。

團隊發現的單面石斧
Credit: Chris Clarkson/Gundjeihmi Aboriginal Corporation

團隊發現的單面石斧
Credit: Chris Clarkson/Gundjeihmi Aboriginal Corporation

在最深層泥土的文物被估計有最多 8 萬年歷史——就算估算有誤差與計算地殻變動後,這些最底層文物也至少 95% 機會超過 7 萬年歷史;至於較上層的文物則不受地殻變動影響,可以肯定平均有 6.5 萬年歷史,這些數字已被阿德雷得大學的盲測確認。

根據 Mirarr 人開出的條約, Mirrar 人完全控制了挖掘和否決挖掘權利。 Clarkson 的所有發現必須向他們報告,團隊亦必須在計劃結束時歸還文物給 Mirarr 人。

發掘現場的 May Nango (右)與 Chris Clarkson (左)
Credit: Dominic O'Brien/Gundjeihmi Aboriginal Corporation

發掘現場的 May Nango (右)與 Chris Clarkson (左)
Credit: Dominic O'Brien/Gundjeihmi Aboriginal Corporation

代表 Mirarr 人的 May Nango 指原住民信任團隊才讓他們在此地發掘,而文物在這裡發現,自然是屬於原住民的。 Nango 又擔心非原住民會進入保護區進行開採活動:「我們渴望永遠留守我們的土地、埋葬於這裡,我們也想教育下一代,讓下一代記住祖先與他們的故事。」現時,學者們正有系統地堪測石窟附近會否有其他文物遺址,埋藏更多更古老的証據。

來源:
Science, A find in Australia hints at very early human exit from Africa, 19 July 2017
The Guardian, Australian dig finds evidence of Aboriginal habitation up to 80,000 years ago, 19 July 2017

來源:
Clarkson, C., Jacobs, Z., Marwick, B. & et al. (2017). Human occupation of northern Australia by 65,000 years ago. Nature 547, 306–310 (20 July 2017). doi:10.1038/nature22968

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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