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新發現史前獨角獸 滅絕時間遲 32 萬年

2016/3/29 — 23:03

板齒犀 (Elasmotherium sibiricum) / Wikipedia

板齒犀 (Elasmotherium sibiricum) / Wikipedia

考古學家發現 29,000 年前還有獨角獸蹤跡,而非在 350,000 年前絕種。

說到獨角獸,人人都會以為牠們只是神話生物。原來科學家早在 1808 年已有對於「獨角獸」紀錄。這種史前獨角獸被稱為板齒犀 (Elasmotherium sibiricum)。不過,牠們不如神話描述得像馬匹,而是跟現代犀牛的樣貌更為相近。

板齒犀擁有龐大身形,大概 2 米高,4.5 米長,重約 4 噸。考古學家一般估計板齒犀的前額角長大約 2 米,比起現代犀牛還要長。板齒犀的腳比起現代犀牛長,也較善於跑動。而板齒犀也與犀牛和馬匹一樣,都是以吃矮小的植物為生。

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考古學家此前認為,這種神秘生物早在 350,000 年前已經滅絕,但在中亞國家哈薩克斯坦的巴甫洛達爾州,考古學家發掘到完整板齒犀頭骨,令其最後出現的時間推遲 320,000 多年。考古學家經鑒定後,認為該板齒犀頭骨已有 29,000 年歷史。據其大小和狀況估計,應是一隻老年雄性,惟尚未清楚其死因。

真正令研究人員困惑的,不只是單一板齒犀的死因,還有跟以往發現的板齒犀年份相差甚遠的原因。負責研究的考古學家 Andrey Shpanski 估計,之所以牠們可以生存至 29,000 年前的其中一個原因,是板齒犀以西西伯利亞南部地帶為天然避難所,當其餘地區的板齒犀因不同原因滅絕時,牠們還得以在該地生存。另一個令牠們生存的原因,可能是板齒犀及時遷徙,逃過一劫。

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科學家相信,這次發現將有助了解史前環境如何迫使大部份板齒犀走上滅絕,而遷徙活動又怎樣延長牠們的生命多達數十萬年,最終又是甚麼因素令牠們在地球中絕種。種種資訊將有助科學家準備好處理其他生物滅絕問題,甚至是人類可以怎樣應付未來潛在的絕種危機。 

報告:
Shpansky, A.V., Aliyassova, V. N. & Ilyina, S.A. (2016). The Quaternary Mammals from Kozhamzhar Locality (Pavlodar Region, Kazakhstan). American Journal of Applied Sciences, 13, 2. DOI: 10.3844/ajassp.2016.189.199 

原文:
Phys.org, When did the 'Siberian unicorn' disappear?, 21 March 2016

文/eh 

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