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新發現猿人頭骨 可改寫人類演化史

2013/10/18 — 10:36

University of Zurich

University of Zurich

今天,美國《科學》雜誌刊登了一份猿人頭骨報告,有機會將人類早期演化史簡化。

該批為數五個的猿人頭骨,於西亞國家格魯吉亞的南部小鎮德馬尼西 (Dmanisi) 聯同其他石製工具與動物殘骸出土,相信有180萬年歷史。最近出土的更是目前為止,最完整的更新世 (Pleistocene) 早期的化石,當時被認為是人類祖先首次離開非洲。研究團指該批頭骨發掘非常重要。因為可以証明此前非洲出土的「不同種類」人類祖先化石,其實有機會全都是同一種直立人 (Homo erectus) 。

Illustration: J H Matternes

Illustration: J H Matternes

該批頭骨分別屬於一名年老男性、兩名成年男性、一名女性以及性別不明的小孩。出土的位置是一個古老水坑,証據顯示當時人類祖先與其他大型肉食猛獸一起共用這水坑,而該批直立人遺骸是於幾百年內相繼死亡。

研究團相信這批人類祖先是最早的直立人,並首次發現有與現代人類相似的身體比例。最新出土的頭骨,是成年男性,擁有長臉龐、大而厚實的牙齒,腦容量大概只有550 c.c. ,相對現代人類平均1350 c.c. ,少兩倍多。同時牠在五個頭骨中的腦容量是最少的,引起研究團注意,並以現代人與猩猩不同年齡演變作對比。他們發現,即使這五個頭骨看似五種不同品種,但其演變比例與現代人及猩猩非常相似。

研究員繼而對比此前在非洲其他的「不同種類」猿人頭骨化石,他們得出結論指,年齡演變比例吻合,同時期的多種猿人包括盧多爾夫人 (H. rudolfensis) 、豪登人 (H. gautengensis) 、匠人 (H. ergaster) 與能人 (H. habilis) 很有可能其實全都是直立人。

如果真的全部都是直立人,人類演化史將會簡化。其中一個研究只 Christoph Zollikofer 指他們並非抹殺以前考古學家的發現,只是他們未能有如此對比作出結論。

不過,倫敦自然史博物館的 Chris Stringer 表示,非洲是遼闊的大陸,且擁有深厚的早期人類演化歷史,相信二百萬年前不只有一種直立人,需要更多的對比去分析該段時間的化石才能斷定結論真確與否。

來源:
Skull of Homo erectus throws story of human evolution into disarray - The Guardian, 17 October 2013

延伸閱讀:
Lordkipanidze, D., Ponce de León, M., Margvelashvili, A., Rak, Y., Rightmire, G., Vekua, A. & Zollikofer, C.P.E. (2013). A Complete Skull from Dmanisi, Georgia, and the Evolutionary Biology of Early HomoScience 18 October 2013: 342 (6156), 326-331. DOI:10.1126/science.1238484

 
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