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新發現 20 個衛星 土星成太陽系最多衛星圍繞行星

2019/10/8 — 14:14

圖片來源:NASA

圖片來源:NASA

美國卡內基梅隆大學科學研究中心指,在土星附近發現 20 個新的衛星,令該行星衛星數量增至 82 個,比此前已知太陽系有最多衛星的木星多 3 個。

團隊以新電腦演算方法,分析夏威夷毛納基山天文台的斯巴魯望遠鏡 (Subaru Telescope)  2004-2007 年的潛在衛星與軌道數據,最終發現該批衛星。

所有新發現的衛星直徑僅有 5 公里, 17 個以逆行軌道 (retrograde orbital) 圍繞土星,其中一個逆行衛星為已知最遠的土星衛星;三個順行衛星中有兩個需要兩年時間才可圍繞土星一次,至於另外一個順行衛星,以及其他所有逆行衛星圍繞土星一圈的時間則要花三年。

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根據新發現較外圍衛星圍繞土星軌道傾斜的角度,可被分為三個不同類別,最外圍一類衛星均以傾斜 46 度的軌道圍繞土星。團隊認為不論是逆行還是順行的衛星,都是來自至少三個較大天體的殘骸。這些天體可能在不同衛星之間或與外部天體如小行星碰撞時被撞碎。

領導團隊的天文學家 Scott Sheppard 指,分析這些衛星的軌道,可得知其起源,以及土星形成時附近的環境資訊。

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他又指,這些衛星的軌道相當斜,並且距離土星很遠,因此團隊不認為它們是與行星共同形成,是過去某些事件被行星引力捕獲:在太陽系仍然年輕時,土星正處於形成過程,塵埃和氣體混合的雲圍繞著土星,這有助於減少經過天體的能量。但大多數情況下,這些天體最終會成為行星的一部分。

Sheppard 的團隊認為新發現的衛星,正因外來天體碰撞後與塵埃和氣體混合的雲產生相互作用,然後才逗留於土星附近。不過,現時這種情況難以再出現。

去年同一團隊發現木星附近 12 個此前未知的衛星,其中一個為逆行衛星。

Sheppard 表示,土星周圍可能仍有更多未知衛星,但天文學家將需更大型的望遠鏡,才可發現到直徑約 1 公里的較小衛星。現時,團隊已發起衛星命名比賽,並要求參賽者要以北歐、高盧人或因紐特人神話中的巨人來命名該批來自三個不同星團的衛星。

來源:
BBC, Saturn overtakes Jupiter as planet with most moons, 8 October 2019
CNN, Astronomers find 20 new moons around Saturn and you can help name them, 7 October 2019

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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