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新研究挑戰自閉症成因假說 睪丸素未有影響同理心

2019/9/5 — 16:09

圖片來源:Daiga Ellaby, Unsplash

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自閉症較常見於男性,有科學假說認為症狀成因要歸咎於胎盤睪丸素過多,導致嬰孩發展出自閉症狀。然而,最新研究則反駁此假說,並指睪丸素對成年男性同理心不會有影響。

劍橋大學心理學家 Simon Baron-Cohen 曾提出「極端男性大腦假說 (extreme male brain hypothesis) 」。他的研究團隊於 2011 年曾發現女性注射睪丸素後,會在判斷情緒的測試 RMET (Reading the Mind in the Eyes test) 中表現較差,辨別相片臉孔情緒能力降低。此外,自閉症男士無名指一般會因出生前接觸到的睪丸素水平較高,而生長得比食指長,被指可用作自閉症診斷方法,但方法現時仍極具爭議性。

然而,之後一些跟進研究都未能找到證據支持 Baron-Cohen 的說法,領領今次研究多倫多大學神經經濟學家 Amos Nadler 批評此說不可信,並與其研究隊伍開展大型研究測試驗證 Baron-Cohen 的假說。

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研究人員邀請了 243 位 18–55 歲參加者作 RMET 測試 ,且事先量度他們的睪丸素基數水平。完成一半 RMET 後,研究人員再為將參加者分為兩組,分別為他們在肩膀注射睪丸素或安慰劑,之後繼續完成另一半 RMET,最後量度表現及睪丸素水平。此外,研究人員另外再邀請了來自另一地區的 400 位相近年齡層的年輕男性再進行類似實驗,分別在於今次改以噴鼻劑注入睪丸素。

儘管體內睪丸素水平有所增加,但兩組實驗的實驗組和對照組參加者表現都未有在同理心測試中改變。另外,他們也發現手指長度比例與自閉症關聯有限。同樣來自劍橋大學,未有參與今次研究的神經科學家 Melissa Hines 認為今次結果並不意外,且認為睪丸素增加也不會影響女性參加者的同理心。不過 Baron-Cohen 就質疑今次研究未有納入睪丸素基數較低的女性參加者,令睪丸素影響同理心效果變得不明顯。

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Nadler 反駁,指 Baron-Cohen 的質疑與其原本提出的假說不一致,因為 Baron-Cohen 曾提出出生前睪丸素水平越高,則會令睪丸素更易影響同理心。換言之,男性理應對睪丸素反應更大,實驗組的同理心表現理應會變得更差,而非如今次發現般無改變。他亦強調,今次發現非完全否定睪丸素對發展中腦部的影響,而是對成年男性判斷其他人的情緒無影響。他希望今次研究可釐清一些潛在錯誤觀念,包括誤以為可透過抑制睪丸素藥物,減低新生女嬰的自閉症形成機會。而以往也有研究指出,母體子宮女性荷爾蒙異常高的話,也會增加胎兒患自閉症風險。

來源:
Science, Study challenges idea that autism is caused by an overly masculine brain, 3 September 2019

報告:
Nadler, A., Camerer, C.F., Zava, D.T. & et al. (2019). Does testosterone impair men's cognitive empathy? Evidence from two large-scale randomized controlled trials. Proceedings of the Royal Society B, Published Online. DOI: 10.1098/rspb.2019.1062

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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