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新研究:恐龍早在隕石撞擊前開始衰亡

2016/4/21 — 14:00

網絡圖片

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恐龍曾是地球霸主,其滅絕原因到現在仍眾說紛云,但普遍都認為是一顆直徑 10 公里的隕石撞擊墨西哥尤卡坦半島為主因。然而,最新刊於《美國國家科學院院刊 (PNAS) 》的英國報告就指,早在這大規模物種滅絕事件前,恐龍的數量與多樣性經已大減,滅亡只是時間問題。

以演化生物學家 Christ Venditti 為首的研究團隊,利用三類恐龍的系譜圖作出分析,以了恐龍在6,600 萬年前隕石撞擊地球前數目改變的情況。這三大類恐龍分別是劍龍等有喙的草食性鳥臀目 (ornithischian) ;肉食性的獸腳亞目 (theropod) 如暴龍以及長頸梁龍的蜥腳下目 (sauropod)

團隊發現,2.2 億年前的三疊紀,恐龍開始出現,並繁衍出大量新品種,使恐龍進佔地球食物鏈最頂端的地位。

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不過,在1.4 億年前,恐龍的數目經已停滯不前。獸腳亞目的數量在 1.2 億年前開始減少,蜥腳下目與鳥臀目的數量則在 600 萬年之後的 1.14 億年同時減少。而幾乎全部恐龍在 9千萬年前開始衰亡,其時已是隕石撞擊墨西哥尤卡坦半島前的 2.4 千萬年前。

這個發現顯示,恐龍在隕石撞擊前,經己非常脆弱,並在滅絕邊緣,因為其多樣性不足,又沒有新品種填補原先恐龍品種的生物鏈地位,令牠們整個群族更受環境所影響。

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雖然整體恐龍數目減少,但個別恐龍如鴨嘴龍和三角龍的數目卻在上升 Venditti 向《衛報》表示,這或許是因為有花植物興起,這兩個品種的恐龍能將之轉化為食物而其他恐龍適應力較低所致。不過,報告就無明確交代此原因。

報告認為,海水水位上升,令地表分化並隔離了某些恐龍品種,同時增加恐龍以外的新物種出現。此外,氣候變化、哺乳類競爭以及其他生物偷恐龍蛋等都有可能是恐龍滅亡的原因。唯一可以肯定的是,恐龍的滅絕,留下缺口讓哺乳類壯大。

來源:
The Guardian, Dinosaurs in decline long before asteroid catastrophe, study reveals, 18 April 2016

報告:
Sakamoto, M., Benton, M.J. & Venditti, C. (2016). Dinosaurs in decline tens of millions of years before their final extinction. PNAS 2016. doi:10.1073/pnas.1521478113

文/ac

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