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人類至今直接探索最遠星體 Ultima Thule 貌似「雪人」

2019/1/2 — 18:04

【2018 年 1 月 3 日下午 4:03 更新】新視野號今日 (3.1) 再傳回的更清晰新圖片,研究主管 Alan Stern 形容 Ultima Thule 呈雪人狀,有機會是在數億年前兩個星體慢慢融合而成。另外,雪人的「頸部」看起來也較為光亮,有機會是當中一些較小,但會反光的小型物質聚在其裂縫所致。除此以外,圖片更顯示 Ultima Thule 表面存有坑洞,似乎支持以往天文學家指出,太陽系是由礫石吸積 (Pebble Accretion) 形成。此現象是指太陽系的基本成份透過磨擦和引力將無數星塵組成,並逐漸形成不同星體:太陽和其行星等。

【原來報道】

2019 年首個好消息:探測器新視野號元旦飛越小行星 Ultima Thule ,為迄今人類直接探索最遠的星體。

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2014 年發現的小行星 Ultima Thule (暫名)原代號為 2014 MU69 [1],闊約 30 公里,並於距離地球約 66 億公里外的古柏帶運行。 2019 年元旦美國東部時間凌晨 0 時 33 分,新視野號以每小時 51,500 公里速度掠過 Ultima Thule,相關訊號在 368 分鐘後傳回地球地面控制中心。較清晰圖像也會在今星期內傳回地球;此外,機組收集的大量數據也將在未來數月陸續傳回地球。

時速五萬公里?
由於太空處於真空狀態,新視野號只需少量能源,以及途中星體的引力,就可使速度達至每小時 5 萬公里。此速度令太空船可令人類在相對較對時間內,抵達遙遠目的地。類似速度也常見於太空其他活動。其中,太陽系就以每小時 82.8 萬公里圍繞著銀洞系中心運行。

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從 2018 年 12 月 31 日新視野號拍下的圖片估計 Ultima Thule 呈花生狀。新視野號研究主管 Alan Stern 表示,雖然現時傳回的圖片並不清晰,但已足以提供初步的 Ultima Thule 地質和結構數據。

NASA

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現時仍有大量 Ultima Thule 的難題靜待揭開,包括其旋轉速度、會否釋出星塵,或者有沒有獨有衛星等。此前有份參與新視野號計劃的科學家 John Spencer 坦言:「這是一次未知的探索、任何事情都有可能發生。」

2014 MU69 的暫時命名的名字 Ultima Thule 也存有爭議。NASA 發現 2014 MU69 後,就在網上發起命名活動,邀請網民為這顆小行星命名。 他們最終收到近 34,000 個提議, Utima Thule 是其中之一。研究隊伍初時不以為然,認為這個在古羅馬時期代表「天涯海角、未知、未探索的北方世界」的名字無傷大雅之餘,更反映小行星獨特、遙遠,且未知的特性。他們因而將 Ultima Thule 納入網上投票活動的 37 個候選名字之一。

然而,NASA 研究人員 Mark Showalter 等人卻在此時發現, Ultima Thule 還有一段「黑暗史」,Ultima Thule 曾被納粹德國,以及現代另類右翼分子廣為使用。不過,最終團隊認為 Ultima Thule 的本義跟「探索」更為相近,因而決定不收回字眼,讓公眾投票表達意願。最終 Ultima Thule 得票第七 ,而 NASA 研究隊伍也決定以此命名 2014 MU69。不過,由於此名字並合乎國際天文聯會要求,所以還要待今年年尾確認其正式名字。

透過進一步了解此小行星,研究人員有機會找出更多太陽系的秘密。主要原因是古柏帶溫度接近絕對零度,無法產生化學作用。也就是說,古柏帶的狀態有機會由太陽系誕生至今都未有大改變,有機會蘊藏大量太陽系演化史奧秘。未來研究人員亦開始尋找其他古柏帶星體,打算再讓新視野號再次飛越,搜集更多幫助了解太陽系演化史的重要數據。

註:
[1] Ultima Thule 在 2014 年由天文學家 Marc Buie ,透過哈勃太空望遠鏡發現。其中文意思為天涯海角。

來源:
Space.com, New Horizons Spacecraft Makes New Year's Day Flyby of Ultima Thule, the Farthest Rendezvous Ever, 1 January 2019

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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