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日本隼鳥二號成功撞擊小行星 製造人工隕石坑

2019/4/26 — 18:44

隼鳥2號(圖片來源:JAXA)

隼鳥2號(圖片來源:JAXA)

日本科學家成功在小行星表面製造出坑洞,行動相信有助了解太陽系演化過程。

隼鳥二號在今年二月曾短暫抵達離太陽約 0.96–1.41 天文單位 [1]  的小行星龍宮 (Ryugu) 表面,並向其發射一枚子彈。隼鳥二號再收集龍宮散發出的星塵樣本分析,之後再回到原來軌道運行。本月月初,日本研究人員再利用探測器隼二號機上爆破裝置,在龍宮表面炸出坑洞,並抽取小行星樣本分析。

研究計劃總監津田雄一指今次實驗相當成功,是人類首次在小行星表面撞出坑洞,並分析其星塵樣本。在 2005 年,美國太空總署亦曾利用衝擊儀器製作人造坑洞,但只是簡單觀察實驗,未有詳細分析相關樣本數據。

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日本研究人員原先估計,在表面為沙土的小行星出現的人工坑洞直徑約 10 米長,而岩石表面小行星的人工坑洞直徑則最多只有 3 米長。

今次撞擊實驗中成功製造出直徑約為 10 米的人工坑洞,結果令研究人員感到驚訝。這是因為龍宮雖由較堅硬的卵石 (boulder) 組成,其坑洞直徑理應更小,但實際坑洞大小竟與沙土表面小行星相近。有份參與研究的天文學家荒川政彦認為,這可能反映現時還有未知的物理機制,或者龍宮仍有未知成份,由此引起類近效果。

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今次龍宮表面散出的星塵樣本可能蘊藏著大量源自 46 億年前太陽系形成時的有機物質及水分子,研究人員相信,類似樣本將可讓科學家進一步了解太陽系演化史。現時預計隼鳥二號會在今年年底回程,將小行星收集到的樣本送回地球。

註:
天文單位 (Astronomical Unit) 為天文學長度單位,即太陽與地球約 1.49 億公里的距離。

來源:
Phys.org, Japan creates first artificial crater on asteroid, 25 April 2019

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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