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日本星際飛船破曉號重回軌道 傳回金星圖片

2016/4/14 — 18:12

圖: JAXA

圖: JAXA

宇宙航空研究開發機構 (JAXA) 發表星際飛船破曉號「復生」後傳回的金星圖像。

耗資 3 億的日本星際飛船破曉號五年前因主引擎失效而未能進入金星軌道,只能圍繞太陽航行。直至去年 12 月,工程師以點火裝置將探測器送回預定圍繞金星軌道,令破曉號得以復生繼續探測任務。

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破曉號重回軌道後開始傳回金星圖片,JAXA 近日就發佈金星表面的清晰相片,包括金星表面的「疤痕」、酸性雲和在大氣移動的奇怪「弓狀雲」。

當中,最令天文學家感到興趣的是以長波距紅外線攝影機 (LIR) 拍下的弓狀雲圖片。弓狀雲團在過去幾日不停由金星極與極間移動;不僅如此,雲團比起大氣中氣流急速移動相對慢,而且似乎是隨著金星自轉運行。專責研究 LIR 的科學家 Makoto Taguchi 估計,不尋常雲團活動可能與金星的地表地理特徵有關。但 NASA 科學家 Suzanne Smrekar 以及部份科學家則對此說懷疑,他們指現時金星上的弓型雲團怎樣形成,或者含有甚麼物質仍未有足夠資料作出定論。

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今次這輯相片是破曉號從金星 100,000 公里外所拍下,但星際飛船將來可以在更接近金星的位置拍攝。JAXA 科學家佐藤毅彦預料,破曉號將會拍下更清晰的圖片,或者可執行原來計劃探測金星大氣,並收集到更多活火山以及其他地質資訊。現時破曉號每圍繞金星一次就要用到 10.5 日,比原來計劃所用 30 小時來得多,而探測器離金星的遠距離亦比起原先計劃更遠,拍攝出的照片會比較模糊,也要花費更多時間收集數據。

破曉號重回軌道過後也不是一帆風順,要解決部份技術問題。一月初,亦即是當破曉號被推回軌道後, JAXA 科學家發現其中一組攝影機出現故障,相信是因為水蒸氣污染氦冷凍劑所致。最後科學家花近 1 個月將冷凍劑加溫,將水蒸氣蒸發後,才回復正常運作。

JAXA 以外的科學家將要等 1 年後,才可以接觸到破曉號收集到的數據。屆時將有望再進一步解開金星這個與地球最接近行星的秘密。 

原文:

Nature, Rescued Japanese spacecraft delivers first results from Venus, 12 April 2016

文/eh

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