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氣候變化連「地上最強」水熊蟲都搞唔掂?

2017/12/22 — 13:02

之前說過,俗稱水熊蟲的緩步動物門 (tardigrades) ,能在 151℃ 高溫、接近絕對零度的 -272.8℃ 、缺水、太空、超高幅射下都能進入休眠狀態不死,其卵也承傳這種超高生命力,能捱過太空的極端環境後仍可孵化

雖然如此,牠們其實並不特別喜歡在最極端環境生活。水熊蟲會在遇到不良環境如缺氧、低濕、低溫等情況下隱生 (cryptobiosis) ,當環境好轉時,身體又再次復甦過來——曾有年代已久的研究聲稱水熊蟲可隱生 120 年仍然存活,現時卻無人能複製該研究。

人類常說地球的氣候變化越來越嚴重,究竟這種可愛的生物可能頂得住地球的嚴峻氣候嗎?意大利摩德納大學的研究團隊就從南極搜集了其中一種水熊蟲 Acutuncus antarcticus ,並將之曝露於紫外線輻射、高溫與低濕情況下,看看水熊蟲的反應。讀者們可能覺得「曝露於紫外線輻射」一項較為難以理解。原來之前已有研究指,人類也為排放大量破壞臭氧層的物質,令更多的紫外線落在地表,令地球溫度增加得更快。

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團隊發現,水熊蟲曝露於各自三種情況下隱生甦醒之後的生長均無太大影響,但當水熊蟲在高溫、曝露於紫外線輻射下,從低濕情況下隱生甦醒速度異常慢。更重要是,這些影響是長期的:水熊蟲性成熟時間增長、產卵量較少。不過由於研究並非量化實驗,現時未知多少紫外線輻射下才會觸發水熊蟲生命周期改變。

生存於南極洲大陸的條件有高度選擇性,團隊認為當地生物的對環境壓力適應性相對其他地方較大,但現在當地融冰量與融化速度均不斷增加,水熊蟲、企鵝與海豹等動物只有很少時間適應新的環境條件繼續繁衍下去。這種壓力水熊蟲能頂得住嗎?

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報告:
Giovannini, I., Altiero, T. & et al. (2017). Will the Antarctic tardigrade Acutuncus antarcticus be able to withstand environmental stresses due to global climate change?. Journal of Experimental Biology 2017: jeb.160622 doi: 10.1242/jeb.160622

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